Les Tainos ont des descendants vivants dans les Caraïbes

Une dent millénaire a fourni une preuve génétique que les Taíno, les premiers Amérindiens à avoir subi l’impact de plein fouet de la colonisation européenne après l’arrivée de Christophe Colomb dans le Nouveau Monde, possèdent encore aujourd’hui des descendants vivants dans les Caraïbes.


Première rencontre de Christophe Colomb avec les indigènes du Nouveau Monde - Crédit : Librairie du Congrès
Première rencontre de Christophe Colomb avec les indigènes du Nouveau Monde - Crédit : Librairie du Congrès

Les chercheurs ont pu utiliser la dent d’une femme trouvée dans une grotte de l’île d’Eleuthera aux Bahamas pour séquencer le premier génome humain complet des Antilles. La femme a vécu à un certain moment entre le 8e et le 10e siècle au moins 500 ans avant l’arrivée de Christophe Colomb aux Bahamas. Les résultats fournissent des aperçus sans précédent sur la composition génétique du Taíno qui est une appellation couramment utilisée pour décrire les peuples autochtones de cette région. Cela inclut la première preuve claire qu’il y a eu un certain degré de continuité entre les peuples autochtones des Caraïbes et les communautés contemporaines vivant dans la région aujourd’hui.

Les Tainos qu’on croyait éteints

Un tel lien avait déjà été suggéré par d’autres études basées sur l’ADN moderne. Mais aucun n’était capable de remonter jusqu’à un génome ancien. La nouvelle recherche fournit enfin des preuves concrètes que l’ascendance autochtone dans la région a survécu jusqu’à nos jours. En comparant l’ancien génome des Bahamas à ceux des Portoricains contemporains, les chercheurs ont découvert qu’ils étaient plus proches de l’ancien Taíno que de tout autre groupe autochtone des Amériques. Cependant, ils soutiennent que cette caractéristique est peu susceptible d’être exclusive aux seuls Portoricains et sont convaincus que de futures études révéleront des héritages génétiques similaires dans d’autres communautés des Caraïbes.

Première rencontre de Christophe Colomb avec les indigènes du Nouveau Monde - Crédit : Librairie du Congrès

Première rencontre de Christophe Colomb avec les indigènes du Nouveau Monde – Crédit : Librairie du Congrès

Les résultats sont susceptibles d’être particulièrement significatifs pour les personnes dans les Caraïbes et ailleurs qui ont longtemps revendiqué le patrimoine indigène de Taíno, en dépit de certains récits historiques qui les identifient à tort comme « éteints ». Ces fausses déclarations ont été fortement critiquées par les historiens et les archéologues ainsi que par les communautés descendantes elles-mêmes, mais jusqu’à présent, on manquait de preuves génétiques claires pour étayer leur thèse.

L’étude a été réalisée par une équipe internationale de chercheurs dirigée par le Dr Hannes Schroeder et le professeur Eske Willerslev dans le cadre du projet ERC Synergy NEXUS1492. Les résultats sont publiés dans la revue PNAS. L’auteur principal Schroeder de l’Université de Copenhague, qui a mené la recherche dans le cadre du projet NEXUS1492, a déclaré : C’est une découverte fascinante. De nombreux livres d’histoire vous diront que la population indigène des Caraïbes a été presque anéantie, mais les peuples qui s’auto-identifient comme des Taíno ont toujours plaidé en faveur de la continuité. Nous savons désormais qu’ils avaient raison depuis le début. Il y a eu une certaine forme de continuité génétique dans les Caraïbes.

Des ancêtres amérindiens pour les Antillais

Willerslev à l’Université de Cambridge et de Copenhague a déclaré : Il a toujours été clair que les Antillais ont des ancêtres amérindiens, mais étant donné que la région possède une histoire de migration aussi complexe, il était difficile de prouver si c’était spécifiquement indigène aux Caraïbes. Les chercheurs ont également été en mesure de retracer les origines génétiques des insulaires des Caraïbes en montrant qu’ils étaient plus étroitement liés à des groupes parlant l’Arawakan qui vivent dans certaines parties du nord de l’Amérique du Sud aujourd’hui. Cela suggère que les origines d’au moins certaines personnes qui ont émigré vers les Caraïbes remontent aux bassins de l’Amazone et de l’Orénoque où les langues arawakanes se sont développées.

Entrée de la grotte Preacher’s Cave où a on trouvé la dent pour reconstruire l'ancien génome - Crédit : Jane Day

Entrée de la grotte Preacher’s Cave où a on trouvé la dent pour reconstruire l’ancien génome – Crédit : Jane Day

Les Caraïbes étaient l’une des dernières régions des Amériques à être peuplées par des humains il y a environ 8 000 ans. À l’époque de la colonisation européenne, les îles étaient un patchwork complexe de sociétés et de cultures différentes. La culture Taíno était dominante dans le Grand et dans certaines parties des Petites Antilles ainsi qu’aux Bahamas où les gens étaient connus sous le nom de Lucayans.

Pour retracer les origines génétiques des Lucayans, les chercheurs ont comparé l’ancien génome des Bahamas à des ensembles de données génomiques précédemment publiées pour plus de 40 groupes autochtones actuels des Amériques. En outre, ils ont cherché des traces d’ascendance indigène des Caraïbes dans les populations actuelles en comparant le génome antique avec ceux de 104 Portoricains contemporains inclus dans le 1000 Genomes Project. Les 10 à 15 % d’ascendance amérindienne dans ce groupe sont étroitement liés à l’ancien génome des Bahamas.

Une correction de l’histoire officielle

Jorge Estevez, un descendant de Taíno qui travaille au Musée national des Indiens d’Amérique à New York et a aidé l’équipe du projet, a déclaré que lorsqu’il était jeune garçon aux États-Unis, on lui racontait des histoires sur ses ancêtres Taíno à la maison, mais on lui enseignait à l’école que ces mêmes ancêtres s’étaient éteints. J’aimerais que ma grand-mère soit vivante aujourd’hui pour que je puisse lui confirmer ce qu’elle savait déjà. Cela montre que la vraie histoire est celle de l’assimilation, mais pas de l’extinction totale. Je suis sincèrement reconnaissant aux chercheurs et même si cela reste une étude scientifique pour eux, pour nous, les descendants, c’est vraiment libérateur.

L'intérieur de la grotte Preacher’s Cave où a on trouvé la dent pour reconstruire l'ancien génome - Crédit : Jane Day

L’intérieur de la grotte Preacher’s Cave où a on trouvé la dent pour reconstruire l’ancien génome – Crédit : Jane Day

Même si les communautés indigènes des Caraïbes étaient basées sur les îles, les chercheurs ont trouvé très peu de preuves génomiques d’isolement ou de consanguinité dans le génome antique. Cela renforce la recherche génétique antérieure menée par Willerslev, qui suggère que les premières communautés humaines ont développé des réseaux sociaux étonnamment étendus, longtemps avant que le terme ait des connotations numériques. Il fait également écho aux travaux menés par des chercheurs de la faculté d’archéologie de Leyde et d’autres chercheurs sur la connectivité des communautés indigènes des Caraïbes.

Le professeur Corinne Hofman de l’université de Leiden et chercheur principal du projet NEXUS1492 a déclaré : Les preuves archéologiques ont toujours suggéré qu’un grand nombre de personnes originaires des Caraïbes étaient originaires d’Amérique du Sud et entretenaient des réseaux sociaux qui dépassaient largement l’échelle locale. Il a été difficile de le démontrer avec de l’ADN ancien en raison d’une mauvaise conservation, mais cette étude démontre qu’il est possible d’obtenir des génomes anciens des Caraïbes et cela ouvre de nouvelles possibilités de recherche fascinantes.

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Jacqueline Charpentier

Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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