samedi , 18 novembre 2017

Les moutons peuvent reconnaitre des visages humains dans les images

Une expérience montre que les moutons peuvent reconnaitre des visages humains dans des images avec un peu d’entraineurs. Ils peuvent même reconnaitre le visage de leur berger sans aucun entrainement. Les moutons peuvent être des modèles d’animaux intéressants pour des troubles tels que la maladie de Huntington.


Les moutons peuvent reconnaitre des visages humains dans les images
On peut entrainer des moutons pour reconnaître les visages humains dans des photos et ils peuvent même identifier l’image de leur berger sans formation préalable selon une nouvelle recherche de l’Université de Cambridge. L’étude, publiée dans la revue Royal Society : Open Science, fait partie d’une série de tests aux moutons pour surveiller leurs capacités cognitives.1 En raison de la taille relativement grande de leur cerveau et de leur longévité, les moutons sont un bon modèle animal pour l’étude des désordres neurodégénératifs tels que la maladie de Huntington.

La capacité de reconnaitre des visages humains

La capacité à reconnaître les visages est l’une des compétences sociales humaines les plus importantes. Nous reconnaissons facilement les visages familiers et nous pouvons identifier les visages non familiers à partir d’images présentées à plusieurs reprises. Comme avec certains autres animaux tels que les chiens et les singes, les moutons sont des animaux sociaux qui peuvent reconnaître d’autres moutons ainsi que des humains familiers. Cependant, on sait peu de choses sur leur capacité globale à traiter les visages.

Des chercheurs du département de physiologie, de développement et de neurosciences de Cambridge ont formé 8 moutons pour reconnaître les visages de 4 célébrités, qui sont Fiona Bruce, Jake Gyllenhaal, Barack Obama et Emma Watson, à partir de portraits photographiques affichés sur des écrans d’ordinateur. La formation a impliqué les moutons prenant des décisions pendant qu’ils se déplaçaient autour d’un stylo spécialement conçu pour l’expérience.

Les moutons reconnaissent des visages humains dans 80 % des cas

L'entrainement pour apprendre les visages humains aux moutons - Crédit : Knolle, F et al

L’entrainement pour apprendre les visages humains aux moutons – Crédit : Knolle, F et al

À une extrémité du stylo, les moutons voyaient 2 photographies affichées sur 2 écrans d’ordinateur et ils recevaient une récompense de nourriture pour avoir choisi la photo de la célébrité (en interrompant un rayon infrarouge près de l’écran). S’ils choisissaient la mauvaise photo, alors une sonnerie retentissait et ils ne recevraient aucune récompense. Avec le temps, ils ont appris à associer une récompense à la photo de la célébrité.

Après la formation, on a montré 2 photos aux moutons. Le visage de la célébrité et un autre visage. Dans ce test, les moutons ont correctement choisi le visage de la célébrité 8 fois sur 10. Lors de ces premiers tests, les visages ont été montrés de face, mais pour tester la reconnaissance des visages, les chercheurs leur ont ensuite montré les visages sous un angle. Comme prévu, la performance des moutons a chuté, mais seulement d’environ 15 % qui est un chiffre comparable à celui observé lorsque les humains effectuent la tâche.

Le double contrôle des moutons pour reconnaitre le visage de leur berger

Enfin, les chercheurs ont examiné si les moutons étaient capables de reconnaître un berger sans entrainement. Les bergers passent généralement 2 heures par jour avec les moutons. Quand une photographie du berger a été intercalée au hasard à la place de la célébrité, alors les moutons ont choisi la photo du berger 7 fois sur 10. Au cours de cette dernière tâche, les chercheurs ont observé un comportement intéressant. En voyant une image du berger pour la première fois, le mouton effectue un double contrôle. Les moutons vérifient d’abord le visage (non familier), puis l’image du berger, puis le visage inconnu avant de prendre la décision de choisir le visage familier du berger.

Toute personne, qui a travaillé avec des moutons, sait que ce sont des animaux intelligents et individuels capables de reconnaître leurs maîtres selon la professeure Jenny Morton, qui a dirigé l’étude. Nous avons montré avec notre étude que les moutons ont des capacités avancées de reconnaissance faciale comparables à celles des humains et des singes. Les moutons possèdent une bonne longévité et ils ont des cerveaux de taille et de complexité semblables à ceux de certains singes ce qui signifie qu’ils peuvent être des modèles utiles pour comprendre les troubles du cerveau tels que la maladie de Huntington qui affectent notre capacité cognitive. Notre étude offre un autre moyen de suivre l’évolution de ces capacités, notamment chez les moutons qui sont porteurs de la mutation génétique responsable de la maladie de Huntington.

La maladie de Huntington

La maladie de Huntington touche plus de 6 700 personnes au Royaume-Uni. C’est une maladie neurodégénérative incurable qui commence généralement à l’âge adulte. Initialement, la maladie affecte la coordination motrice, l’humeur, la personnalité et la mémoire ainsi que d’autres symptômes complexes incluant des déficiences dans la reconnaissance des émotions faciales. Finalement, les patients ont de la difficulté à parler et à avaler, perdent leur fonction motrice et ils meurent à un âge relativement précoce. Il n’y a pas de remède connu pour la maladie, mais seulement des moyens pour gérer les symptômes.

Sources

1.
Sheep recognize familiar and unfamiliar human faces from two-dimensional images. Royal Society Open Science. http://dx.doi.org/10.1098/rsos.171228.
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A propos de Jacqueline Charpentier

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Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d’emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l’actualité scientifique et celle de la santé.

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