Ce que Monsieur je-sais-tout ne sait pas ou l’illusion de la compétence

Tout le monde surestime ses compétences. Ce biais cognitif connu comme l’effet Dunning-Kruger est présent dans chaque couche de la société et peut poser des problèmes graves dans certains cas.


Accident de voiture frontale dans une région rurale du Dakota du Sud en 1932. Quatre-vingt pour cent des conducteurs se disent supérieurs à la moyenne - Crédit : Wikimédia
Accident de voiture frontale dans une région rurale du Dakota du Sud en 1932. Quatre-vingt pour cent des conducteurs se disent supérieurs à la moyenne - Crédit : Wikimédia

Un jour de 1995, un grand et lourd homme d’âge mûr a volé deux banques de Pittsburgh en plein jour. Il ne portait pas de masque ni de déguisement. Et il a souri aux caméras de surveillance avant de sortir de chaque banque. Plus tard dans la nuit, la police a arrêté un McArthur Wheeler surpris. Quand ils lui ont montré les vidéos de surveillance, Wheeler n’y croyait pas.

Aussi simple que du jus de citron

Mais je portais le jus marmonna-t-il. Apparemment, Wheeler pensait que le fait de frotter du jus de citron sur sa peau le rendrait invisible aux caméras vidéo. Après tout, le jus de citron est utilisé comme une encre invisible. Aussi longtemps qu’il ne s’est pas approché d’une source de chaleur, il aurait dû être complètement invisible.

La police a conclu que Wheeler n’était ni fou ni toxicomane, mais qu’il se trompait incroyablement. La saga a attiré l’attention du psychologue David Dunning de la Cornell University, qui a recruté son étudiant diplômé, Justin Kruger, pour voir ce qui se passait. Ils ont estimé que, bien que presque tout le monde ait une vision favorable de leurs capacités dans divers domaines sociaux et intellectuels, certaines personnes estiment à tort que leurs capacités sont beaucoup plus élevées qu’elles ne le sont réellement.

L’effet

Cette illusion de confiance s’appelle maintenant effet Dunning-Kruger et décrit le biais cognitif qui renforce l’auto-évaluation. Pour étudier ce phénomène en laboratoire, Dunning et Kruger ont conçu des expériences intelligentes. Dans une étude, ils ont posé aux étudiants du premier cycle une série de questions sur la grammaire, la logique et les blagues, puis ont demandé à chaque étudiant d’estimer son score dans son ensemble, ainsi que son rang relatif par rapport aux autres étudiants.

Fait intéressant, les élèves qui ont obtenu les résultats les plus faibles pour ces tâches cognitives ont toujours surestimé leur rendement, de beaucoup. Les étudiants ayant obtenu une note dans le quartile inférieur ont estimé qu’ils avaient obtenu de meilleurs résultats que les deux tiers des autres étudiants ! Cette illusion de confiance dépasse la classe et imprègne la vie quotidienne. Dans une étude de suivi, Dunning et Kruger ont quitté le laboratoire et se sont rendus dans un stand d’armes à feu, où ils ont interrogé des passionnés d’armes à feu au sujet de la sécurité des armes à feu.

Les plus ignorants surestiment davantage leurs capacités

Semblables à leurs découvertes précédentes, ceux qui ont répondu correctement au moins de questions ont largement surestimé leur connaissance des armes à feu. En dehors des connaissances factuelles, cependant, l’effet Dunning-Kruger peut également être observé dans l’auto-évaluation d’une myriade d’autres capacités personnelles.

Si vous regardez une émission de talents à la télévision aujourd’hui, vous verrez le choc sur les visages des candidats qui ne passent pas les auditions passées et qui sont rejetés par les juges. Bien que cela nous paraisse presque comique, ces gens ignorent réellement à quel point ils ont été induits en erreur par leur supériorité illusoire.

Bien sûr, il est typique que les gens surestiment leurs capacités. Une étude a révélé que 80 % des conducteurs se jugent au-dessus de la moyenne, une impossibilité statistique. Et des tendances similaires ont été trouvées lorsque les gens évaluent leur popularité relative et leurs capacités cognitives. Le problème est que lorsque des personnes sont incompétentes, non seulement elles tirent des conclusions erronées et font des choix malheureux, mais elles se voient également privées de la capacité de réaliser leurs erreurs.

L’entêtement à ne pas reconnaître ses erreurs

Dans le cadre d’une étude semestrielle menée auprès d’étudiants de niveau collégial, les bons étudiants pourraient mieux prédire leur performance aux prochains examens en se fondant sur les résultats obtenus pour leur score et leur centile relatif. Cependant, les candidats les plus médiocres ne montrent aucune reconnaissance, malgré des informations claires et répétées indiquant qu’ils s’en tirent mal.

Au lieu d’être confus, perplexes ou réfléchis au sujet de leurs comportements erronés, des personnes incompétentes insistent sur le fait que leurs comportements sont corrects. Comme Charles Darwin l’écrivait dans La Descendance de l’homme (1871) : L’ignorance engendre plus souvent la confiance que la connaissance. Il est intéressant de noter que les personnes très intelligentes ne parviennent pas à évaluer elles-mêmes leurs capacités avec précision.

Bien que les élèves ayant des notes D et F (très mauvaises dans le classement anglo-saxon) surestiment leurs capacités, les élèves des classes A sous-estiment les leurs. Dans leur étude classique, Dunning et Kruger ont constaté que les étudiants très performants, dont les scores cognitifs se situaient dans le quartile supérieur, sous-estimaient leur compétence relative.

Le syndrome de l’imposteur

Ces étudiants ont supposé que si ces tâches cognitives leur étaient faciles, elles devaient l’être tout autant, voire plus facilement, pour tous les autres. Ce soi-disant syndrome d’imposteur peut être assimilé à l’inverse de l’effet Dunning-Kruger, selon lequel les plus performants ne reconnaissent pas leurs talents et ne pensent pas que les autres sont tout aussi compétents. La différence est que les personnes compétentes peuvent ajuster leur auto-évaluation en fonction de la rétroaction appropriée, et que les personnes incompétentes ne le peuvent pas.

Et c’est là que réside la clé pour ne pas se retrouver comme un braqueur de banque enduit de jus de citron. Parfois, nous essayons des choses qui conduisent à des résultats favorables, mais parfois, comme l’idée du jus de citron, nos approches sont imparfaites, irrationnelles, ineptes ou tout simplement stupides. Le truc est de ne pas se faire avoir par des illusions de supériorité et d’apprendre à réévaluer avec précision nos compétences. Après tout, comme le dirait Confucius, le véritable savoir consiste à connaître l’étendue de l’ignorance.

Traduction d’un article sur Aeon par Kate Fehlhaber, rédactrice en chef de Knowing Neurons et candidate PhD en neuroscience à l’université de Californie.

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Houssen Moshinaly

Rédacteur en chef d'Actualité Houssenia Writing. Rédacteur web depuis 2009 et vulgarisateur scientifique.

Je m'intéresse à tous les sujets scientifiques allant de l'Archéologie à la Zoologie. Je ne suis pas un expert, mais j'essaie d'apporter mes avis éclairés sur de nombreux sujets scientifiques.

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