Un nez électronique basé sur la chimie des odeurs corporelles peut prédire si nous sommes susceptibles de « cliquer » avec un étranger


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  • Les chercheurs de l’Institut Weizmann des sciences ont découvert que les gens peuvent avoir tendance à nouer des amitiés avec des personnes qui ont une odeur corporelle similaire. Les chercheurs ont même pu prédire la qualité des interactions sociales entre de parfaits inconnus en les « sentant » d’abord avec un appareil appelé nez électronique, ou eNose. Ces conclusions, publiées aujourd’hui dans Avancées scientifiquessuggèrent que le sens de l’odorat peut jouer un rôle plus important dans les interactions sociales humaines qu’on ne le pensait auparavant.

    Quiconque a déjà promené un chien sait que son chien peut généralement dire à distance si un chien qui s’approche est un ami ou un ennemi. En cas de doute, en se rencontrant, les deux chiens peuvent se renifler attentivement et explicitement avant de décider de se lancer dans une séance de jeu ou une guerre totale. Ce rôle dominant joué par l’odorat dans les interactions sociales a été largement documenté chez tous les mammifères terrestres à l’exception des humains. Est-ce parce que les humains n’utilisent pas leur nez dans des contextes sociaux comme le font tous les autres mammifères terrestres ? Ou ce comportement est-il caché plutôt qu’ouvert chez l’homme ?

    L’étudiant diplômé Inbal Ravreby, dans le laboratoire du professeur Noam Sobel du département des sciences du cerveau de Weizmann, a émis l’hypothèse que c’est le cas. Elle s’appuyait sur deux observations précédentes. Premièrement, plusieurs sources de preuves suggèrent que les humains se reniflent constamment, bien que la plupart du temps inconsciemment. Deuxièmement, les humains reniflent souvent inconsciemment les autres. De plus, on sait que les gens ont tendance à devenir amis avec d’autres personnes qui leur ressemblent en apparence, en arrière-plan, en valeurs et même en mesures telles que l’activité cérébrale. Ravreby a émis l’hypothèse que lorsqu’ils se reniflent inconsciemment et reniflent les autres, les gens peuvent faire des comparaisons subliminales, et qu’ils peuvent alors graviter vers ceux dont l’odeur est similaire à la leur.

    Pour tester son hypothèse, Ravreby a recruté des paires d’amis clic : des amis non romantiques de même sexe dont les amitiés s’étaient formées très rapidement à l’origine. Elle a émis l’hypothèse que, parce que de telles amitiés émergent avant une connaissance approfondie, elles peuvent être particulièrement influencées par des traits physiologiques tels que l’odeur corporelle. Elle a ensuite collecté des échantillons d’odeurs corporelles de ces amis clics et a mené deux séries d’expériences pour comparer les échantillons avec ceux collectés à partir de paires aléatoires d’individus. Dans une série d’expériences, elle a effectué la comparaison à l’aide de l’eNose, qui a évalué les signatures chimiques des odeurs. Dans l’autre, elle a demandé à des volontaires de sentir les deux groupes d’échantillons d’odeurs corporelles afin d’évaluer les similitudes mesurées par la perception humaine. Dans les deux types d’expériences, il a été constaté que les amis du clic se ressemblaient beaucoup plus que les individus des paires aléatoires.

    Ensuite, Ravreby a voulu exclure la possibilité que la similitude des odeurs corporelles soit une conséquence des amitiés de clic, plutôt qu’une cause contributive. Par exemple, que se passerait-il si les amis avaient une odeur similaire parce qu’ils mangeaient les mêmes types d’aliments ou partageaient d’autres expériences de vie qui influencent l’odeur corporelle ? Pour résoudre ce problème, Ravreby a effectué une série d’expériences supplémentaires, dans lesquelles elle a utilisé un eNose pour « sentir » un certain nombre de volontaires qui étaient de parfaits étrangers les uns aux autres, puis leur a demandé de s’engager dans des interactions sociales non verbales par paires. Après chaque interaction structurée de ce type, les participants ont évalué l’autre personne en fonction de son appréciation de cette personne et de la probabilité qu’elle devienne amie. Une analyse ultérieure a révélé que les individus qui avaient des interactions plus positives se sentaient en effet plus comme les autres, comme déterminé par l’eNose. En fait, lorsque Ravreby et le statisticien Dr. Kobi Snitz ont saisi les données dans un modèle informatique, ils ont pu prédire avec une précision de 71 % quels deux individus auraient une interaction sociale positive, en se basant uniquement sur les données eNose. En d’autres termes, l’odeur corporelle semble contenir des informations qui peuvent prédire la qualité des interactions sociales entre étrangers.

    « Ces résultats impliquent que, comme on dit, il y a de la chimie dans la chimie sociale », conclut Ravreby. Sobel met en garde : « Cela ne veut pas dire que nous agissons comme des chèvres ou des musaraignes – les humains s’appuient probablement sur d’autres signaux beaucoup plus dominants dans leur prise de décision sociale. Néanmoins, les résultats de notre étude suggèrent que notre nez joue un rôle rôle plus important qu’on ne le pensait auparavant dans notre choix d’amis. »

    Le professeur Noam Sobel est directeur de l’Institut national Azrieli pour l’imagerie cérébrale humaine et la recherche ; ses recherches sont soutenues par le Sagol Weizmann-MIT Bridge Program ; le Fonds Rob et Cheryl McEwen pour la recherche sur le cerveau; et Miel de Botton. Le professeur Sobel est titulaire de la chaire professorale Sara et Michael Sela de neurobiologie.

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par Institut Weizmann des sciences. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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