Dis donc Pluton, pourquoi émets-tu des rayons X ?

Des observations avec le télescope de rayon X Chandra montrent que Pluton émet des rayons X et cela soulève des questions sur le comportement des corps célestes dans la ceinture de Kuiper.


Des observations avec le télescope de rayon X Chandra montrent que Pluton émet des rayons X et cela soulève des questions sur le comportement des corps célestes dans la ceinture de Kuiper.

À chaque fois, Pluton arrive à nous surprendre. Depuis le passage de New Horizons en 2015, nous a montré qu’elle était une planète naine dynamique sur le plan géologique malgré le fait qu’elle soit confinée dans les recoins du système. Carey Lisse du Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory et ses collègues ont observé Pluton avec le télescope de Chandra à 4 reprises allant de février 2014 jusqu’en aout 2015 et ils ont découvert que la planète naine émettait de faibles rayons X à chaque fois.

Et théoriquement, ce n’est pas possible. Pluton est une planète glaciale, rocheuse et sans aucun champ magnétique. Elle ne possède pas de mécanismes internes qui lui permettraient d’émettre ce rayonnement. Mais l’équipe a déjà détecté les rayons X provenant d’une comète grâce à l’interaction du gaz entourant les corps célestes et le vent solaire.

On voit la même chose avec Pluton. Le gaz qui tourne la planète naine interagit avec le vent solaire, mais il le fait de manière étrange et cela produit une émission de rayon X beaucoup plus importante que prévu. Avant Pluton, Saturne est la seule planète où on avait détecté des rayons X provenant de son disque et de ses anneaux dans cette partie du système solaire. L’une des explications possibles est que Pluton possède une atmosphère beaucoup plus stable. Auparavant, on pensait que Pluton perdait rapidement son atmosphère, mais sa stabilité actuelle lui permet de mieux interagir avec le vent solaire afin qu’on puisse détecter ces rayons X.

Et New Horizons pourra nous aider à confirmer ou non la découverte de manière indirecte. La sonde se dirige actuellement vers 2014 MU69, un autre corps céleste dans la ceinture Kuiper. Si New Horizons détecte aussi des rayons provenant de ce corps céleste, alors cela indiquera qu’il y a une particularité qui permet l’émission des rayons X dans tous les corps dans la ceinture Kuiper. Si on ne trouve rien, alors c’est que Pluton possède une interaction unique avec le vent qui favorise ce rayonnement.

Source : Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

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Jacqueline Charpentier

Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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