Des geysers d’eau sur Europa suggèrent la possibilité d’un océan

Europa, l’une des lunes de Jupiter, possède des panaches d’eau qui suggèrent la présence d’un océan selon une découverte par Hubble. Une prochaine sonde pour Europa pourrait même collecter une partie de cette eau pour chercher des formes de vie.


Europa, l'une des lunes de Jupiter, possède des panaches d'eau qui suggèrent la présence d'un océan selon une découverte par Hubble. Une prochaine sonde pour Europa pourrait même collecter une partie de cette eau pour chercher des formes de vie.
Vue d'artiste des jets d'eau sur Europa - Crédit : NASA/ESA/K. Retherford/SWRI

, l’une des lunes de , propulse des panaches d’eau dans l’espace et dans quelques années, une sonde pourrait même la collecter. Dans sa conférence de presse, la NASA a annoncé que le télescope Hubble avait détecté ces jets d’eau pour la seconde fois. Cela suggère qu’Europa possède un océan sous sa surface. Mais cela augmente également les probabilités qu’Europa soit la meilleure candidate dans le système solaire qui puisse abriter une forme de vie.

S’il y a des panaches d’eau sur Europa, alors cela signifie qu’on pourra explorer l’océan sur sa surface avec une de nos sondes même si nous sommes à des millions de kilomètres de distance. Ces dernières décennies, on avait des indices qu’Europa possède un océan d’eau sous sa surface. En 2012, Hubble a renforcé ces indices en détectant des panaches de vapeur d’eau sur le pôle Sud d’Europa, mais qui ont disparu par la suite. En 2001, l’orbiteur Cassini n’avait détecté aucun jet d’eau et cela suggère que le processus n’est pas régulier.

Mais Hubble a détecté ces panaches d’eau en utilisant la technique pour découvrir les exoplanètes. Quand une exoplanète passe devant son étoile, on peut voir la lumière qui filtre à travers son atmosphère pour essayer de l’analyser. Europa orbite autour de Jupiter tous les 3 jours et demi et cela signifie qu’on peut utiliser la lumière de Jupiter pour détecter les panaches sur la surface d’Europa. En 2014, l’équipe de la NASA a analysé les images en ultraviolet pour détecter la présence de ces jets.

Les panaches d’eau sur Europa montent à environ 200 kilomètres. Cela ne confirme pas la présence de la vie, mais tous les composants sont réunis. Un océan d’eau liquide et un cycle répétitif de geysers sont une étape majeure pour l’apparition d’une forme de vie dans le système solaire. La vie a besoin d’eau pour se développer et Europa en est rempli. En 2012, les observations ont suggéré qu’Europa produit l’équivalent d’eau d’une piscine olympique toutes les 8 minutes.

Mais le meilleur est qu’on pourra analyser cette eau pour confirmer ou non la présence d’une forme de vie. L’Agence spatiale européenne prépare la sonde JUICE (JUpiter ICy moons Explorer) pour 2022. Et la NASA prépare aussi l’Europa Multiple Flyby Mission, connu comme Europa Clipper, qui pourrait être lancé en 2020. Nous avons également la sonde Juno qui est sur Jupiter, mais elle ne va pas tenter l’aventure pour Europa. Si Europa abrite une forme de vie, alors Juno, qui n’a pas été stérilisé, pourrait contaminer cet écosystème alien.

À une époque, il était impossible d’envisager une forme de vie dans le système solaire. Aujourd’hui, on a des possibilités sur Europa, mais également sur Titan, l’une des lunes de Saturne et même Io, une autre lune de Jupiter.

Source : Hubble Site

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Jacqueline Charpentier

Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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