Les scientifiques de l’environnement se rapprochent d’un « pic doré » pour définir l’Anthropocène


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  • Les chercheurs de Leicester à la recherche d’un « pic d’or » pour définir formellement la période géologique actuelle de l’humanité – et reconnaître l’impact humain sur notre planète – ont annoncé une étape majeure dans leur analyse lors d’une conférence internationale mercredi.

    Les professeurs Jens Zinke, Mark Williams et Jan Zalasiewicz de l’Université de Leicester et le chercheur doctorant Stephen Himson ont présenté plusieurs candidats pour des points de référence uniques pour définir l’Anthropocène lors de la conférence « Unearthing the Present » de Haus der Kulturen der Welt à Berlin.

    L’anthropocène – les suggestions selon lesquelles l’impact humain a conduit la Terre dans les conditions d’une nouvelle période géologique ou « époque » – a été l’un des concepts les plus influents de la dernière décennie dans la recherche géologique, les chercheurs de Leicester jouant un rôle de premier plan dans son analyse.

    La recherche d’un « pic d’or » est un concept clé dans l’étude de l’Anthropocène, qui fournirait un point de référence unique – choisi quelque part dans le monde – pour marquer le début de l’Anthropocène, qui pourrait finalement permettre de le définir formellement comme faisant partie de l’échelle des temps géologiques.

    L’attention des chercheurs se concentre sur le milieu du 20e siècle, une « grande accélération » transformationnelle dans l’histoire de notre planète qui comprenait la combustion massive de combustibles fossiles et ses effets sur le climat, la propagation mondiale d’éléments radioactifs d’origine humaine tels que le plutonium et de débris de plastique et d’autres polluants, ainsi que des changements dans les écosystèmes de la Terre.

    Actuellement, les équipes de recherche étudient en détail une douzaine de sites potentiels à travers le monde, allant d’un noyau de neige et de glace antarctique à une tourbière en Pologne, en passant par une stalagmite profondément souterraine dans les Alpes italiennes.

    Parmi les sites candidats, deux sont étudiés par les équipes de l’Université de Leicester : un corail vivant sur le récif australien de Flinders, dont les couches de croissance annuelle sont analysées par une équipe dirigée par le professeur Zinke de l’École de géographie, de géologie et d’environnement ; et les couches de boue de la baie de San Francisco, étudiées par une équipe dirigée par Stephen Himson et le professeur Williams au sein de la même école, qui contiennent un chronomètre biologique sous la forme des restes de nombreux organismes récemment envahissants dans la baie.

    La liste complète des sites candidats comprend :

    • Baie de Beppu (sédiments marins), île de Kyushu, Japon
    • Crawford Lake (boues de lac), Ontario, Canada
    • Ernesto Cave (dépôts rupestres), Italie
    • Flinders Reef (corail), Mer de Corail, Australie
    • Bassin du Gotland (sédiments marins), mer Baltique
    • Palmer Ice Core (inlandsis), Péninsule Antarctique
    • Estuaire de San Francisco (sédiments marins), Californie, États-Unis
    • Réservoir de Searsville (boues de lac), Californie, États-Unis
    • Lac Sihailongwan (boues de lac), province de Jilin, Chine
    • ?nie?ka Bog (couches de tourbe), Pologne
    • Fouilles du musée de Vienne (sol urbain), Autriche
    • West Flower Garden Bank (corail), Golfe du Mexique

    Les résultats de ces études ont été dévoilés pour la première fois lors de la réunion de Berlin, pour entamer la discussion sur lequel de ces sites pourrait avoir l’enregistrement le plus précis et le plus complet des changements globaux de la Terre, pour lui permettre de représenter le début choisi de l’Anthropocène.

    L’annonce de ces résultats est un nouveau développement majeur dans l’étude de l’Anthropocène, et le tremplin potentiel vers son acceptation comme une nouvelle phase universellement reconnue dans l’histoire de notre planète.

    Au cours des cinq jours de l’événement de Berlin, les scientifiques interagiront également avec des artistes, des universitaires, des militants et le public dans des forums de discussion ouverts, via une série d’essais en ligne sur divers types d’impact humain, et par l’ouverture d’une exposition, Indices de la Terre. Cela fournira des informations uniques sur les processus de développement d’archives géologiques de la planète d’origine humaine.

    Le professeur Zinke, dont les recherches examinent le rôle des coraux massifs et des archives sédimentaires des océans tropicaux en tant qu’enregistreurs des changements environnementaux, a déclaré :

    « Les coraux fournissent les archives de la plus haute résolution des impacts anthropiques sur les océans tropicaux et ils le font sur plusieurs siècles de croissance continue. »

    « Les coraux massifs de Flinders Reef ont fourni un enregistrement continu des changements environnementaux pendant plus de 300 ans, à partir de 1710, nous donnant des informations sur la façon dont l’activité anthropique a modifié l’environnement dans les récifs coralliens éloignés. »

    « Les coraux de Flinders Reef ont enregistré un pic clair de radiocarbone entre 1959 et 1963 peu de temps après le début des essais de la bombe nucléaire dans les années 1950. C’est une signature unique de l’Anthropocène. »

    « La combustion de combustibles fossiles a laissé une signature claire dans le squelette corallien dans leur composition isotopique de carbone qui a commencé à décliner vers 1850. Le corail nous montre que le carbone léger provenant de la combustion de combustibles fossiles a été absorbé par les océans de surface. »

    Le professeur Williams, dont les travaux portent sur les changements de la vie induits par l’homme et sur la manière dont les environnements construits par l’homme affectent l’équilibre délicat des écosystèmes naturels de notre planète, a déclaré :

    « L’écosystème de l’estuaire de San Francisco a été complètement modifié par des organismes introduits d’aussi loin que le Japon.

    « Parfois, les nouveaux arrivants dominent complètement leurs écologies adoptées, leurs coquilles s’accumulant dans les archives fossiles récentes et laissant une signature géologique claire des impacts humains sur la planète.

    « Bien que l’estuaire de San Francisco soit très bien étudié, les mêmes schémas, issus d’espèces introduites, se généralisent sur notre planète. »

    L’équipe de recherche de Leicester a également contribué à un article sur leurs découvertes, « Biological and Palaeontological signatures of the Anthropocene », publié par Curriculum Anthropocène.

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