L’expansion humaine il y a 1000 ans liée à la perte de grands vertébrés à Madagascar


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  • L’île de Madagascar – l’une des dernières grandes masses terrestres colonisées par l’homme – se trouve à environ 400 kilomètres au large des côtes de l’Afrique de l’Est. Bien qu’il soit toujours considéré comme un lieu de biodiversité unique, Madagascar a depuis longtemps perdu tous ses vertébrés de grande taille, y compris les lémuriens géants, les oiseaux éléphants, les tortues et les hippopotames. Une étude génétique humaine rapportée dans la revue Biologie actuelle le 4 novembre relie ces pertes dans le temps à la première grande expansion humaine sur l’île, il y a environ 1 000 ans.

    « Cette expansion démographique humaine s’est accompagnée d’une transition culturelle et écologique sur l’île », explique Denis Pierron, chercheur au Centre national de la recherche scientifique (CNRS) à Toulouse, en France. « Vers la même période, des villes sont apparues à Madagascar et tous les vertébrés de plus de 10 kilogrammes ont disparu. »

    Les origines de l’homme à Madagascar ont longtemps été une énigme, a expliqué Pierron. Madagascar abrite 25 millions de personnes qui parlent une langue asiatique malgré la proximité de l’île avec l’Afrique de l’Est. D’autres groupes qui parlent des langues similaires vivent à plus de 4 000 miles. Les habitants de Madagascar sont connus pour retracer leurs racines dans deux petites populations : l’une parlant le bantou d’Afrique et l’autre parlant l’austronésien d’Asie. Mais, au-delà de cela, l’histoire est restée assez trouble.

    Pour retracer l’histoire et mieux comprendre l’origine des Malgaches, un consortium multidisciplinaire a lancé en 2007 un projet baptisé Madagascar Genetic and Ethnolinguistic (MAGE). Sur une période de 10 ans, des chercheurs malgaches et internationaux ont visité plus de 250 villages à travers le pays pour échantillonner la diversité culturelle et génétique humaine.

    Dans la nouvelle étude, Pierron et ses collègues ont examiné de près les preuves génétiques humaines. Plus précisément, ils ont étudié de près comment divers segments de chromosomes humains étaient partagés avec des informations sur l’ascendance locale et des données génétiques simulées par ordinateur. Ensemble, ils ont déduit que la population asiatique ancestrale malgache a été isolée sur l’île pendant plus de 1 000 ans avec une taille de population effective de quelques centaines d’individus.

    Leur isolement a pris fin il y a environ 1 000 ans lorsqu’un petit groupe d’Africains de langue bantoue est venu à Madagascar. Par la suite, la population a continué à augmenter rapidement au fil des générations. La population humaine croissante a entraîné d’importants changements dans le paysage de Madagascar et la perte de tous les vertébrés de grande taille qui y vivaient autrefois, suggèrent-ils.

    Les résultats ont des implications importantes qui peuvent maintenant être appliquées aux études d’autres populations humaines. Par exemple, cela montre qu’il est possible de démêler l’histoire démographique des populations anciennes même bien après que deux groupes ou plus se soient mélangés, en utilisant des données génétiques et des simulations informatiques pour tester la probabilité de différents scénarios. Les résultats offrent également de nouvelles perspectives sur la façon dont les changements passés dans les populations humaines ont entraîné des changements dans des écosystèmes entiers.

    « Notre étude soutient la théorie selon laquelle ce n’est pas directement l’arrivée de l’homme sur l’île qui a causé la disparition de la mégafaune, mais plutôt un changement de mode de vie qui a provoqué à la fois une expansion de la population humaine et une réduction de la biodiversité à Madagascar », explique Pierron. .

    Bien que ces efforts aient conduit à une bien meilleure compréhension de l’histoire de Madagascar, de nombreuses questions intrigantes demeurent. Par exemple, demande Pierron : « Si la population asiatique ancestrale a été isolée pendant plus d’un millénaire avant de se mêler à la population africaine, où était cette population ? Déjà à Madagascar ou en Asie ? Pourquoi la population asiatique s’est-elle isolée il y a plus de 2 000 ans ? Il y a environ 1000 ans, qu’est-ce qui a déclenché la transition culturelle et démographique observée ? »

    Source de l’histoire :

    Matériel fourni par Presse cellulaire. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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