Une nouvelle étude établit un lien entre les modèles de mortalité humaine indépendante de l’âge et la production alimentaire


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  • La transition vers l’agriculture de la chasse et de la cueillette dans l’Amérique du Nord précoloniale a entraîné des changements dans la mortalité indépendante de l’âge, ou la mortalité causée par des facteurs qui ne sont pas associés à l’âge, selon une nouvelle étude d’une équipe de recherche dirigée par l’État de Penn. L’équipe a constaté que l’intensification de l’utilisation des cultures s’est produite en deux phases, dont la première a entraîné une baisse de la mortalité humaine indépendante de l’âge, tandis que la seconde est associée à une augmentation de celle-ci. L’étude est la première à lier les schémas de mortalité indépendants de l’âge à la production alimentaire.

    « Cette étude raconte l’histoire de notre expérience humaine partagée », a déclaré George Milner, éminent professeur d’anthropologie à Penn State et auteur principal. « Nous avons plusieurs exemples dans le monde où nous voyons un mouvement vers la domestication des cultures comme un événement indépendant – l’est de l’Amérique du Nord, en particulier le centre du continent, étant l’un d’entre eux, mais aussi le Croissant fertile au Moyen-Orient. En outre, il y a changements démographiques qui se produisent. Cet article traite de la relation entre le passage à l’agriculture et le changement démographique.

    Les chercheurs ont examiné des données précédemment publiées pour identifier les tendances générales dans les échantillons archéobotaniques, ou les restes de plantes dans les archives archéologiques, et des échantillons de squelette provenant de sites dans huit États s’étendant de l’Illinois au nord de l’Alabama. Ils voulaient étudier la relation entre la domestication des cultures et un indice qui utilise des données squelettiques pour capturer la fréquence des juvéniles âgés de cinq à 19 ans par rapport à tous les individus âgés de cinq ans ou plus. Les anthropologues utilisent normalement l’indice pour mesurer les taux de fécondité et la croissance démographique, mais les nouveaux travaux montrent qu’il est plus sensible à la mortalité indépendante de l’âge.

    Les modèles de mortalité, y compris ceux des sociétés préindustrielles, contiennent trois composantes : la mortalité juvénile, qui diminue à mesure que les enfants vieillissent ; la mortalité adulte, où la probabilité de mourir augmente avec l’âge ; et la mortalité indépendante de l’âge, une probabilité égale de décès pour les membres de tous les groupes d’âge, qui peut survenir lors d’événements extrêmes tels que des pénuries alimentaires, des épidémies ou des guerres.

    Les chercheurs ont étudié les données archéobotaniques pour identifier où le dossier montrait une augmentation de la consommation de cultures domestiquées par rapport aux aliments fourragers comme les noix. Ils ont également examiné les données squelettiques pour identifier les diminutions ou les augmentations de l’indicateur de mortalité indépendante de l’âge. L’indice se concentre sur les individus âgés de cinq à 19 ans car, dans les populations humaines, cette tranche d’âge se caractérise par une faible mortalité par rapport aux autres groupes d’âge. Des augmentations de la mortalité pour ce groupe d’âge indiqueraient la survenue d’événements tels que des famines ou des conflits.

    Les chercheurs ont identifié une forte corrélation entre la domestication des cultures et l’évolution des taux de mortalité indépendants de l’âge. La domestication des cultures s’est déroulée en deux étapes dans l’Amérique du Nord précoloniale, avec une diminution de la mortalité indépendante de l’âge notée au cours de la première étape de la domestication des cultures et une augmentation au cours de la deuxième étape. Les chercheurs ont rapporté leurs découvertes dans le Actes de l’Académie nationale des sciences.

    « Ce que nous avons découvert, c’est que l’indice qui a traditionnellement été interprété comme un indicateur de fécondité et de croissance démographique est plus étroitement corrélé à la mortalité indépendante de l’âge, qui reflète le nombre de décès dans la partie de la répartition par âge où très peu de personnes meurent,  » dit Milner. « Cela signifie que le modèle de première adoption de l’agriculture, observé ailleurs dans le monde et observé également dans l’est de l’Amérique du Nord, coïncide avec une mortalité plus faible indépendante de l’âge. Fondamentalement, c’est la bonne époque, et c’est ce que nous voyons culturellement. »

    La première étape de l’intensification agricole en Amérique du Nord, qui comprend la culture de plantes telles que la courge, le tournesol et d’autres plantes indigènes, s’est produite il y a environ 2 000 ans pendant la période des forêts moyennes jusqu’à environ 500 après JC, a déclaré Milner. Les sociétés indigènes ont prospéré pendant cette période. Ils ont établi des réseaux d’échange à longue distance, ont eu une vie cérémonielle incroyablement riche et ont construit de grands monticules et des complexes de terrassement.

    Les archives archéologiques montrent qu’au cours des siècles juste avant l’an 1000, et à partir de ce moment-là, il y a eu une augmentation de la guerre. Pendant ce temps, les sociétés indigènes ont commencé à cultiver le maïs et les haricots, et un certain nombre de nouveaux changements culturels se sont produits, y compris le développement initial de puissantes sociétés de chefferies. La mortalité indépendante de l’âge a augmenté au cours de cette période, probablement en raison des conflits et de la propagation de maladies provenant d’un plus grand nombre d’individus vivant à proximité les uns des autres.

    « Le modèle global observé dans le tableau démographique des contacts pré-européens en Amérique du Nord est similaire à d’autres ensembles de données du monde entier », a déclaré Milner. « Toute l’histoire est parfaitement logique en termes de productivité agricole, de changement démographique et de développement culturel, y compris l’évolution au fil du temps des conflits et des systèmes sociopolitiques. »

    L’étude relie, pour la première fois, un modèle mondial à la mortalité indépendante de l’âge et aux développements agricoles, selon Milner.

    « C’est une mesure pratique de ce que les gens mangeaient, mais aussi d’autres aspects de la société », a-t-il déclaré. « Vous ne pouvez pas adopter une nouvelle technologie sans changer d’autres aspects de la société, tels que la répartition des personnes et des communautés dans un paysage. Cette mesure agricole est un signal d’autres changements dans la société que nous pouvons mesurer ou observer archéologiquement. C’est vraiment une histoire plus grande sur notre expérience humaine commune. Ce que nous avons trouvé ici en Amérique du Nord est parallèle aux expériences de personnes ailleurs dans le monde et renforce le fait que nous sommes tous dans le même bateau, peu importe nos origines.

    Jesper L. Boldsen, ADBOU, Université du Danemark du Sud, a également contribué à l’étude.

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