La plus grande comète jamais observée était active à une distance quasi record


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  • Une nouvelle étude menée par des astronomes de l’Université du Maryland montre que la comète Bernardinelli-Bernstein (BB), la plus grande comète jamais découverte, était active bien avant qu’on ne le pense, ce qui signifie que la glace qu’elle contient se vaporise et forme une enveloppe de poussière et de vapeur connue sous le nom de coma. . Une seule comète active a été observée plus loin du soleil, et elle était beaucoup plus petite que la comète BB.

    La découverte aidera les astronomes à déterminer de quoi est composé le BB et fournira un aperçu des conditions lors de la formation de notre système solaire. La découverte a été publiée dans Le Journal des sciences planétaires le 29 novembre 2021.

    « Ces observations poussent les distances pour les comètes actives considérablement plus loin que nous ne le savions auparavant », a déclaré Tony Farnham, chercheur au département d’astronomie de l’UMD et auteur principal de l’étude.

    Savoir quand une comète devient active est essentiel pour comprendre de quoi elle est faite. Souvent appelées «boules de neige sales» ou «boules de terre glacées», les comètes sont des conglomérats de poussière et de glace laissés par la formation du système solaire. Lorsqu’une comète en orbite s’approche de son point le plus proche du soleil, elle se réchauffe et les glaces commencent à se vaporiser. La température qu’il doit faire pour commencer à vaporiser dépend du type de glace qu’il contient (par exemple, de l’eau, du dioxyde de carbone, du monoxyde de carbone ou un autre composé gelé).

    Les scientifiques ont découvert la comète BB pour la première fois en juin 2021 à l’aide des données du Dark Energy Survey, un effort collaboratif international visant à sonder le ciel au-dessus de l’hémisphère sud. L’enquête a capturé le noyau brillant de la comète, mais n’avait pas une résolution suffisamment élevée pour révéler l’enveloppe de poussière et de vapeur qui se forme lorsque la comète devient active.

    À 100 km de diamètre, la comète BB est de loin la plus grande comète jamais découverte, et elle est plus éloignée du soleil que la planète Uranus. La plupart des comètes sont à environ 1 km environ et beaucoup plus proches du soleil lorsqu’elles sont découvertes. Lorsque Farnham a entendu parler de la découverte, il s’est immédiatement demandé si des images de la comète BB avaient été capturées par le Transient Exoplanet Survey Satellite (TESS), qui observe une zone du ciel pendant 28 jours à la fois. Il pensait que les temps d’exposition plus longs de TESS pourraient fournir plus de détails.

    Farnham et ses collègues ont combiné des milliers d’images de la comète BB collectées par TESS de 2018 à 2020. En empilant les images, Farnham a pu augmenter le contraste et obtenir une vue plus claire de la comète. Mais comme les comètes bougent, il a dû superposer les images pour que la comète BB soit précisément alignée dans chaque image. Cette technique a supprimé les taches errantes des prises de vue individuelles tout en amplifiant l’image de la comète, ce qui a permis aux chercheurs de voir la lueur brumeuse de la poussière entourant BB, preuve que BB était dans le coma et était actif.

    Pour s’assurer que le coma n’était pas simplement un flou causé par l’empilement d’images, l’équipe a répété cette technique avec des images d’objets inactifs de la ceinture de Kuiper, qui est une région beaucoup plus éloignée du soleil que la comète BB où des débris glacés du début système solaire est abondant. Lorsque ces objets sont apparus nets, sans flou, les chercheurs étaient convaincus que la faible lueur autour de la comète BB était en fait un coma actif.

    La taille de la comète BB et sa distance au soleil suggèrent que la glace en vaporisation formant le coma est dominée par le monoxyde de carbone. Étant donné que le monoxyde de carbone peut commencer à se vaporiser lorsqu’il est jusqu’à cinq fois plus éloigné du soleil que ne l’était la comète BB lors de sa découverte, il est probable que BB était actif bien avant d’être observé.

    « Nous supposons que la comète BB était probablement active encore plus loin, mais nous ne l’avions tout simplement pas vue auparavant », a déclaré Farnham. « Ce que nous ne savons pas encore, c’est s’il existe un point limite où nous pouvons commencer à voir ces choses dans un entrepôt frigorifique avant qu’elles ne deviennent actives. »

    Selon Farnham, la capacité d’observer des processus comme la formation d’un coma cométaire plus loin que jamais auparavant ouvre une nouvelle porte passionnante pour les astronomes.

    « Ce n’est que le début », a déclaré Farnham. « TESS observe des choses qui n’ont pas encore été découvertes, et c’est une sorte de test de ce que nous pourrons trouver. Nous avons le potentiel de le faire beaucoup, une fois qu’une comète est vue, en remontant dans le temps dans les images et les trouver alors qu’elles sont à des distances plus éloignées du soleil. »

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par Université du Maryland. Original écrit par Kimbra Cutlip. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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