Du magma sur Mars probablement


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  • Depuis 2018, lorsque la mission InSight de la NASA a déployé le sismomètre SEIS à la surface de Mars, les sismologues et géophysiciens de l’ETH Zurich ont écouté les impulsions sismiques de plus de 1 300 tremblements de mars. À maintes reprises, les chercheurs ont enregistré des tremblements de Mars plus petits et plus grands. Une analyse détaillée de l’emplacement et du caractère spectral des tremblements de terre a surpris. Avec des épicentres originaires des environs de Cerberus Fossae – une région constituée d’une série de failles ou de graben – ces tremblements de terre racontent une nouvelle histoire. Une histoire qui suggère que le volcanisme joue toujours un rôle actif dans la formation de la surface martienne.

    Mars montre des signes de vie et de jeunesse

    Une équipe internationale de chercheurs, dirigée par l’ETH Zurich, a analysé un groupe de plus de 20 tremblements de terre récents qui ont pris naissance dans le système Cerberus Fossae graben. À partir des données sismiques, les scientifiques ont conclu que les séismes à basse fréquence indiquent une source potentiellement chaude qui pourrait s’expliquer par la lave en fusion actuelle, c’est-à-dire le magma à cette profondeur, et l’activité volcanique sur Mars. Plus précisément, ils ont découvert que les tremblements de terre se situaient principalement dans la partie la plus intérieure de Cerberus Fossae.

    Lorsqu’ils ont comparé les données sismiques avec des images d’observation de la même zone, ils ont également découvert des dépôts de poussière plus sombres non seulement dans la direction dominante du vent, mais dans plusieurs directions entourant l’unité de manteau Cerebus Fossae. « La teinte plus foncée de la poussière signifie des preuves géologiques d’une activité volcanique plus récente – peut-être au cours des 50 000 dernières années – relativement jeune, en termes géologiques », explique Simon Staehler, l’auteur principal de l’article, qui a maintenant été publié dans le journal La nature. Staehler est un scientifique senior travaillant dans le groupe de sismologie et de géodynamique dirigé par le professeur Domenico Giardini à l’Institut de géophysique de l’ETH Zurich.

    Pourquoi étudier le voisin terrestre ?

    Explorer les voisins planétaires de la Terre n’est pas une tâche facile. Mars est la seule planète, à part la Terre, sur laquelle les scientifiques disposent de rovers, d’atterrisseurs et même maintenant de drones au sol qui transmettent des données. Jusqu’à présent, toutes les autres explorations planétaires se sont appuyées sur l’imagerie orbitale. « Le SEIS d’InSight est le sismomètre le plus sensible jamais installé sur une autre planète », déclare Domenico Giardini. « Cela offre aux géophysiciens et aux sismologues l’occasion de travailler avec des données actuelles montrant ce qui se passe sur Mars aujourd’hui, à la fois à la surface et à l’intérieur. » Les données sismiques, ainsi que les images orbitales, assurent un plus grand degré de confiance pour les inférences scientifiques.

    L’un de nos voisins terrestres les plus proches, Mars est important pour comprendre des processus géologiques similaires sur Terre. La planète rouge est la seule que nous connaissions, jusqu’à présent, dont le noyau est composé de fer, de nickel et de soufre qui aurait pu autrefois supporter un champ magnétique. Des preuves topographiques indiquent également que Mars contenait autrefois de vastes étendues d’eau et peut-être une atmosphère plus dense. Même aujourd’hui, les scientifiques ont appris que l’eau gelée, bien que peut-être principalement de la neige carbonique, existe toujours sur ses calottes polaires. « Bien qu’il reste encore beaucoup à apprendre, les preuves d’un potentiel magma sur Mars sont intrigantes », a déclaré Anna Mittelholz, postdoctorale à l’ETH Zurich et à l’Université de Harvard.

    Derniers vestiges de la vie géophysique

    En regardant des images du vaste paysage martien sec et poussiéreux, il est difficile d’imaginer qu’il y a environ 3,6 milliards d’années, Mars était très vivante, du moins au sens géophysique. Il a craché des débris volcaniques pendant suffisamment longtemps pour donner naissance à la région de Tharsis Montes, le plus grand système volcanique de notre système solaire et à l’Olympus Mons – un volcan presque trois fois plus élevé que le mont Everest. Les tremblements de terre provenant de Cerberus Fossae à proximité – du nom d’une créature de la mythologie grecque connue sous le nom de « chien de l’enfer d’Hadès » qui garde les enfers – suggèrent que Mars n’est pas encore tout à fait mort. Ici, le poids de la région volcanique s’enfonce et forme des graben (ou des fissures) parallèles qui séparent la croûte de Mars, un peu comme les fissures qui apparaissent sur le dessus d’un gâteau pendant sa cuisson. Selon Staehler « il est possible que ce que nous voyons soient les derniers vestiges de cette région volcanique autrefois active ou que le magma se déplace actuellement vers l’est vers le prochain lieu d’éruption ».

    Cette étude a impliqué des scientifiques de l’ETH Zurich, de l’Université de Harvard, de l’Université de Nantes, du CNRS Paris, du Centre aérospatial allemand (DLR) à Berlin et de Caltech.

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par ETH Zurich. Original écrit par Marianne Lucien. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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