Une évolution rapide n’est pas suffisante pour sauver une espèce avec les changements induits par l’homme

Une étude a analysé l’impact de l’introduction d’une plante aux États-Unis. Une plante qui était une alimentation du bétail, mais qui a provoqué une dépendance alimentaire pour une espèce de papillon. L’étude, s’étalant sur 30 ans, montre que si la plante disparait, l’espèce de papillon s’éteint rapidement. Cela montre que l’évolution des espèces, aussi rapide que soit-elle, n’est pas suffisant pour rattraper les changements induits par l’homme.


Un papillon de l'espèce Edith's checkerspot (Euphydryas editha) sur une feuille de plantain (Plantago lanceolata) - Crédit : Michael C. Singer/University of Plymouth
Un papillon de l'espèce Edith's checkerspot (Euphydryas editha) sur une feuille de plantain (Plantago lanceolata) - Crédit : Michael C. Singer/University of Plymouth


L‘évolution des espèces sauvages, en les adaptant aux pratiques de gestion humaine, peut provoquer des extinctions localisées lorsque ces pratiques changent rapidement. Et dans une nouvelle étude publiée dans Nature, les professeurs Michael C. Singer et Camille Parmesan ont utilisé plus de 30 années de recherche pour documenter pleinement un exemple de ce processus.1

L’analyse sur le papillon Euphydryas editha

Une grande population isolée d’un papillon nord-américain a évolué en dépendance totale d’une adventice Européenne introduite au point où l’existence du papillon dépendait de la disponibilité de la plante. Les insectes se sont alors éteints localement lorsque les humains ont effectivement éliminé cette disponibilité en confirmant une prédiction faite par les mêmes auteurs dans un papier de 1993 de Nature.

Ainsi, l’avènement de l’élevage bovin, il y a plus de 100 ans, a créé un piège éco-évolutionniste pour les insectes et le piège s’est déclenché lorsque les humains ont soudainement supprimé le bétail en provoquant l’extinction des papillons. Les biologistes européens ont longtemps estimé que c’était le processus qui sous-tendait de nombreuses extinctions locales à travers l’Europe et cette étude fournit la première preuve tangible du processus en action en temps réel. Elle préfigure également l’importance de maintenir les pratiques historiques d’utilisation des terres incluant l’élevage de bétail comme des mesures de conservation en Amérique du Nord.

Une étude s’étalant sur 30 ans

Les auteurs, affiliés à l’Université de Plymouth, à l’Université du Texas à Austin et au CNRS Moulis, étudient depuis plus de trois décennies l’évolution de l’Edith’s Checkerspot (Euphydryas editha) dans une prairie au printemps entourée d’armoise semi-désertique et la forêt de pins dans un ranch familial au Nevada. En particulier, les auteurs ont évalué l’impact du plantain à feuilles étroites (Plantago lanceolata) introduit aux États-Unis dans du foin provenant d’Europe et cultivé sous pâturage, probablement arrivé au Nevada il y a plus de 100 ans.

Dès que les papillons ont rencontré le plantain, leurs chenilles ont mieux survécu que chez leur hôte traditionnel, le Blue-Eyed Mary (Collinsia parviflora), ce qui a amené les adultes à préférer pondre des oeufs sur le plantain. Au milieu des années 2000, ils étaient 100 % dépendant du plantain et le Collinsia avait été abandonné. Cependant, dans les trois années suivant la suppression du bétail du ranch en raison des pressions financières, les papillons ont disparu sur le plan local, car les graminées autour de leur nouvel hôte préféré n’étaient plus pâturées et les plantains s’enfonçaient dans ces herbes en refroidissant le micro-environnement.

La dépendance du papillon au plantain

Le Collinsia n’a pas été affecté par l’enlèvement du bétail, donc si les papillons n’avaient pas évolué aussi rapidement en réponse à l’introduction du plantain, ils auraient probablement survécu. Environ 5 ans après l’extinction, les l’Edith’s Checkerspot ont recolonisé le pré. Depuis qu’ils se sont tous nourris de Collinsia, la plante hôte originelle, les scientifiques estiment que ces colons constituent une nouvelle population et que la lignée qui avait habité le ranch pendant plusieurs décennies n’existe plus. Ils estiment que les résultats sont similaires à ceux observés dans les espèces britanniques telles que le grand papillon bleu, qui s’est éteint dans le sud de l’Angleterre suite à une réduction du pâturage par les lapins et les moutons. Une fois ce processus compris, les papillons pourraient être réintroduits avec succès.

Le professeur Singer, qui étudie l’alimentation de l’Edith’s Checkerspot depuis plus de 50 ans et a dirigé cette étude, a déclaré : C’est un exemple clair de la façon dont les humains peuvent changer d’habitats plus rapidement que les espèces en évolution rapide. Cela ne peut pas être un phénomène isolé, à moins de prendre conscience des conséquences potentielles de telles actions, nous continuerons à provoquer par inadvertance des extinctions de populations d’espèces indigènes sans reconnaître ce que nous faisons.

L’impact du changement climatique anthropogénique

Le professeur Parmesan, un des principaux contributeurs du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, qui a reçu le prix Nobel de la paix en 2007, a déclaré que l’étude avait des implications potentiellement plus larges que les changements dans les pratiques agricoles.

Elle a ajouté : Le réchauffement climatique est une autre forme de changement anthropogénique qui se produit plus rapidement que les changements naturels passés et qui est susceptible de causer des problèmes aux espèces dont l’évolution est incapable de suivre le rythme.

Si le changement climatique était naturel, l’espèce s’adapterait à la fois par l’évolution actuelle et par des changements flexibles dans le comportement et l’histoire de la vie. Mais le changement climatique conduit par l’homme se produit à un rythme beaucoup plus rapide que la plupart des grands changements climatiques passés. Les écologistes ont longtemps soutenu que cela provoquerait plus d’extinctions. Cette étude soutient les arguments selon lesquels un changement climatique rapide se révélera préjudiciable à la biodiversité à court et à long terme.

Sources

1.
Nature. Nature. 10.1038/s41586-018-0074-6″ target=”_blank” rel=”noopener noreferrer”>http://dx.doi.org/10.1038/s41586-018-0074-6. Published May 9, 2018. Accessed May 9, 2018.
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About Jacqueline Charpentier

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Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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