Nous nous dirigeons vers un nouveau Crétacé

De nombreuses personnes pensent au changement climatique comme une augmentation des températures. Mais cela va plus loin que ça et nous nous dirigeons, selon certains scénarios, vers un nouveau Crétacé avec des conséquences que nous ne pouvons même pas imaginer.


De nombreuses personnes pensent au changement climatique comme une augmentation des températures. Mais cela va plus loin que ça et nous nous dirigeons, selon certains scénarios, vers un nouveau Crétacé avec des conséquences que nous ne pouvons même pas imaginer.

La phrase à la mode, Est-ce la nouvelle norme, a fait la une des médias, alors que les événements climatiques extrêmes se sont accumulés au cours de l’année écoulée ? La réponse devrait être la suivante : c’est bien pire que cela, car nous sommes sur la voie d’événements encore plus fréquents et extrêmes que nous avons vus en 2018.

3 degrés Celsius en 2100 ?

Nous savons depuis les années 80 ce qui nous attend. Les mesures envisagées, à cette époque, pour réduire les émissions de 20 % jusqu’en 2005 auraient pu limiter la hausse de la température mondiale à moins de 1,5 degré Celsius. Mais rien n’a été fait et la masse de données climatiques accumulées depuis lors ne fait que confirmer et affiner les prévisions initiales. Alors où en sommes-nous maintenant ?

En novembre 2018, la Conférence des Nations Unies sur les changements climatiques (COP23), réunie à Bonn, avait annoncé que le réchauffement de 3 degrés Celsius d’ici 2100 était désormais une attente réaliste.1 Sans contrôle des émissions, nous sommes sur le point de voir les niveaux pré-industriels de CO2 doubler (de 280 à 560 PPM, ou parties par million) d’ici 2050, puis doubler à nouveau d’ici 2100. En bref, nous allons générer des conditions climatiques durables qui se sont produites pendant le crétacé (145 à 65,95 millions d’années) lorsque les niveaux de CO2 ont dépassé 1 000 PPM).2

Qu’est-ce que cela pourrait signifier, étant donné que nous atteignons déjà de tels niveaux de CO2 dans les chambres à coucher la nuit et dans des endroits surpeuplés et mal ventilés, et lorsque nous savons que, dans des conditions soutenues de concentration aussi élevée en dioxyde de carbone, les personnes souffrent de graves problèmes cognitifs ?3

Le nouveau Crétacé

Il se trouve que le crétacé est l’une de mes périodes géologiques préférées. Cela nous a donné les grandes collines calcaires et les falaises qui chevauchent l’Europe. Le crétacé nous a donné des figues, des platanes et des magnolias. Il a nourri de petits mammifères, qui se sont soudainement épanouis lorsque les seigneurs de la création de l’époque, Triceratops, Tyrannosaurus et leurs cousins, se sont éteints à la fin de la période. Il faisait également très chaud, avec des températures globales de 3 à 10 degrés Celsius supérieures aux niveaux préindustriels.

Si cela devait se produire, toute nouvelle ère avec un climat semblable au Crétacé ne refléterait pas exactement la première. Pour commencer, les continents étaient alors dans des positions très différentes : l’Inde était une île encore à des milliers de kilomètres au sud de son union avec l’Asie ; un large océan séparait l’Afrique (avec l’Amérique du Sud toujours attachée) de l’Eurasie.

Les reptiles deviendront de nouveaux dinosaures

Mais lors d’un nouveau Crétacé, il n’y aurait probablement plus de glace aux pôles et le niveau de la mer se situerait à environ 66 mètres au-dessus des niveaux actuels. Nous assisterions également à la création de vastes mers chaudes et peu profondes avec des gisements minéraux similaires à ceux qui ont produit des strates de craie épaisses de 400 mètres dans l’ancien Crétacé.4 Les plus gros mammifères disparaîtront, mais les reptiles pourraient proliférer à travers le monde et grandir considérablement en taille… une revanche appropriée pour un dinosaure ?

La seule façon dont je puisse concevoir que des êtres humains vivent à l’ère du Nouveau Crétacé est comme un groupe de scientifiques et de techniciens travaillant dans des abris artificiels et protégés, un peu comme les habitants de la ville invisible de Baucis, du romancier Italo Calvino, dans laquelle les gens vivent au-dessus des nuages avec des échasses en contemplant avec fascination leur propre absence.

La bulle humide

Nous avons récemment pris conscience d’une ligne rouge que les humains vont franchir bien avant que nous abordions les conditions du Crétacé. En 2010, des chercheurs ont montré que notre espèce ne pouvait pas survivre plus de 6 heures à une température dite de bulle humide de 35 degrés Celsius.5 Une bulle humide indique 100 % d’humidité, donc ce n’est pas 35 degrés cela tel que nous le connaissons. Mais dans les grandes régions agricoles indiennes de l’Indus et du Gange, les températures élevées dans les années 40 combinées à 50 % d’humidité (ce qui équivaut à une température de bulle humide de 35 degrés Celsius) vont régner dans quelques décennies.6

Bien que cela se produise dans les régions agricoles chaudes, le monde urbain sera confronté à une catastrophe peut-être encore plus grave. Selon les prévisions les plus probables de l’augmentation de la température de l’ONU (3 degrés Celsius), les forêts se développeraient dans l’Arctique et entraîneraient la disparition de la plupart des villes côtières du fait d’une élévation irréversible du niveau de la mer d’ici la fin du siècle.

L’impact humain

Les scientifiques du moins, admettent maintenant que les êtres humains sont devenus des agents géologiques, d’où l’attribution d’une nouvelle époque géologique : l’Anthropocène. Les intrants humains dans l’environnement, notamment les engrais azotés artificiels et le CO2, dépassent maintenant les cycles naturels. L’idée populaire selon laquelle la géologie et les préoccupations humaines sont totalement incommensurables est contredite par le fait que la Terre a parfois évolué très rapidement.

Deux grands événements de réchauffement, avec une longue période de refroidissement entre eux, ont mis fin à la dernière période glaciaire, il y a 12 600 ans, environ 9 600 ans avant notre ère. Les deux ont produit des pointes de 10 degrés dans les carottes de glace du Groenland.7 La première s’est déroulée sur trois ans seulement ; la seconde, qui a inauguré les conditions relativement stables de l’Holocène, s’est déroulée sur une période d’environ 60 ans.

Des conséquences qui durent des milliers d’années

Une leçon à tirer pour aujourd’hui est qu’un changement climatique aussi soudain et durable a des conséquences qui durent des milliers d’années. Ce réchauffement a provoqué la propagation d’un énorme lac en Amérique du Nord lors de la fonte de la calotte glaciaire laurentidienne, puis de son éclatement, ce qui a entraîné une élévation importante du niveau de la mer et la formation des Grands Lacs et des chutes Niagara quelque 2 500 ans plus tard.

La Grande-Bretagne a finalement été séparée de l’Europe 3500 ans après le début de l’Holocène ; et comme les calottes glaciaires du nord ont fondu, la terre s’est élevée.8 Cela se poursuit aujourd’hui en Suède à un rythme de près de 1 cm par an.9 Cette époque, notre époque, est techniquement interglaciaire et elle allait se terminer d’une façon ou d’une autre. La Terre a généralement été violemment instable ou hostile pendant de longues périodes, trop chaude ou trop froide pour la civilisation humaine.

Si nous n’avions pas forcé les températures mondiales à la hausse en raison des émissions de CO2, nous ferions très probablement face à une nouvelle ère glaciaire ; L’holocène se termine aussi vite qu’il a commencé avec une nouvelle pointe de température se produisant au cours de la vie humaine normale.

Le cadeau de l’Holocène

Ainsi, même si nous discutons de la nouvelle normalité, nous devons reconnaître qu’il n’y a rien de normal dans l’Holocène. L’analyse par des experts de la façon dont la civilisation humaine s’est développée au cours de la période bénigne des 10 000 ans de l’Holocène est de plus en plus connue. Le généticien David Reich montre le chemin, avec son compte-rendu brisant le mythe Who We Are and How We Got Here (2018), utilisant des recherches basées sur un ADN ancien pour relier le mouvement humain au développement du langage.

Une telle connaissance approfondie de la période affirme que notre problème ne se limite pas aux émissions de CO2 de l’ère postindustrielle (le réchauffement climatique a en tout cas commencé probablement avec le défrichement des forêts pour une agriculture précoce), mais insiste sur le fait que l’Holocène était un cadeau angoissant pour l’humanité que nous avons exploité et pris pour acquis. Nous assistons maintenant à ses funérailles.

Si nous voulons éviter de plonger dans le deuil sur la route menant au Nouveau Crétacé, cette prise de conscience doit aller bien au-delà des géologues et des biologistes qui nous ont appris d’où nous venons et où, à moins que nous ne changions, nous allons.

Traduction d’un article sur Aeon par Peter Forbes.

Sources

1.
Raftery AE, Zimmer A, Frierson DMW, Startz R, Liu P. Less than 2 °C warming by 2100 unlikely. N. 2017;7(9):637-641. doi:10.1038/nclimate3352
2.
A. Berner R, P Montañez39.9University of California, Davis I, Tabor35.64Southern Methodist University N. (PDF) CO2 as a primary driver of Phanerozoic climate. ResearchGate. https://www.researchgate.net/publication/236004375_CO2_as_a_primary_driver_of_Phanerozoic_climate. Published November 1, 2002. Accessed October 29, 2018.
3.
Satish U, Mendell M, Shekhar K, et al. Is CO2 an Indoor Pollutant? Direct Effects of Low-to-Moderate CO2 Concentrations on Human Decision-Making Performance. Environ Health Perspect. 2012;120(12):1671-1677. [PMC]
4.
Ma M, Liu X, Wang W. Palaeoclimate evolution across the Cretaceous–Palaeogene boundary in the Nanxiong Basin (SE China) recorded by red strata and its correlation with marine records. C. 2018;14(3):287-302. doi:10.5194/cp-14-287-2018
5.
Sherwood SC, Huber M. An adaptability limit to climate change due to heat stress. P. 2010;107(21):9552-9555. doi:10.1073/pnas.0913352107
6.
Im E-S, Pal JS, Eltahir EAB. Deadly heat waves projected in the densely populated agricultural regions of South Asia. S. 2017;3(8):e1603322. doi:10.1126/sciadv.1603322
7.
Steffensen J, Andersen K, Bigler M, et al. High-resolution Greenland ice core data show abrupt climate change happens in few years. Science. 2008;321(5889):680-684. [PubMed]
8.
Gupta S, Collier JS, Garcia-Moreno D, et al. Two-stage opening of the Dover Strait and the origin of island Britain. N. 2017;8:15101. doi:10.1038/ncomms15101
9.
Johansson JM. Continuous GPS measurements of postglacial adjustment in Fennoscandia 1. Geodetic results. J. 2002;107(B8). doi:10.1029/2001jb000400
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Houssen Moshinaly

Rédacteur en chef d'Actualité Houssenia Writing. Rédacteur web depuis 2009 et vulgarisateur scientifique.

Je m'intéresse à tous les sujets scientifiques allant de l'Archéologie à la Zoologie. Je ne suis pas un expert, mais j'essaie d'apporter mes avis éclairés sur de nombreux sujets scientifiques.

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