Des chercheurs développent un « médicament Goldilocks » pour traiter le cancer du sein triple négatif


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  • Après des décennies de recherche et deux précédentes tentatives de développement de médicaments, les choses semblent prometteuses pour une équipe de chercheurs de l’Université de l’Arizona travaillant sur un traitement moins toxique pour un type spécifique de cancer du sein.

    Les chercheurs ont mis au point un composé médicamenteux qui semble arrêter la croissance des cellules cancéreuses dans ce qu’on appelle le cancer du sein triple négatif. Il a été démontré que le médicament, qui n’a pas encore été testé chez l’homme, élimine les tumeurs chez la souris, avec peu ou pas d’effet sur les cellules saines normales, ce qui le rend potentiellement non toxique pour les patients.

    La thérapie est basée sur une méthode récemment découverte selon laquelle un gène connu sous le nom de récepteur du facteur de croissance épidermique, ou EGFR, conduit au cancer. L’EGFR est un oncogène étudié depuis longtemps – un gène qui, dans certaines circonstances, peut transformer une cellule en une cellule tumorale.

    Les découvertes des chercheurs sont publiées dans la revue Thérapie génique du canceret l’équipe s’efforce d’obtenir l’approbation de la Food and Drug Administration pour tester le composé dans des essais cliniques de phase 1 chez l’homme.

    Le cancer du sein triple négatif représente environ 10 à 15 % de tous les cancers du sein. Le triple négatif fait référence au fait que les cellules cancéreuses sont testées négatives pour les trois autres types de cancer du sein – ceux provoqués par trop d’œstrogène, trop de progestérone ou trop d’une protéine appelée HER2, selon l’American Cancer Society. Le cancer du sein triple négatif est plus fréquent chez les femmes de moins de 40 ans qui sont noires ou qui ont une mutation spécifique dans un gène appelé BRCA1. Environ la moitié de tous les cas de cancer du sein triple négatif surexpriment l’oncogène EGFR, selon les National Institutes for Health.

    Les chercheurs de l’UArizona ont mis au point un composé qui empêche l’EGFR d’atteindre une partie de la cellule qui assure la survie du cancer. Le composé arrête le fonctionnement de la protéine EGFR qui agit dans les cellules cancéreuses mais pas dans les cellules normales.

    Souvent, les médicaments ne sont pas suffisamment ciblés dans leur attaque et ils attaquent donc des parties d’autres cellules saines, ce qui entraîne des effets secondaires indésirables. Les chercheurs ont voulu empêcher cela.

    « L’EGFR est connu pour être un oncogène depuis six décennies, et il existe de nombreux médicaments qui tentent de le cibler, mais ils avaient tous des limites qui ne les rendaient pas utilisables comme médicaments contre le cancer du sein », a déclaré Joyce Schroeder, qui co-écrit l’article avec l’auteur principal Benjamin Atwell, étudiant postdoctoral au Département de biologie moléculaire et cellulaire.

    Schroeder dirige le département de biologie moléculaire et cellulaire de l’université et dirige le laboratoire où les recherches pour l’article ont été menées. Elle est également membre de l’Institut BIO5 et du Centre de cancérologie de l’université.

    Les deux premières technologies médicamenteuses qu’elle et son équipe ont créées ont fonctionné pour tuer les cellules cancéreuses, mais elles ont eu des problèmes.

    Lors de leur première tentative, les chercheurs ont ciblé ce que Schroeder a appelé une partie « non structurée » de la protéine EGFR, et par conséquent, le composé ne pouvait pas agir de manière cohérente et fiable.

    La deuxième tentative a abouti à un composé qui était trop généralisé et a frappé une partie de la protéine qui conduisait également des activités normales dans les cellules saines, rendant le médicament toxique.

    Pour être efficaces, Schroeder et son équipe savaient qu’ils devaient développer un composé qui pourrait pénétrer dans une cellule cancéreuse et cibler exactement la bonne partie des protéines créées par le gène EGFR pour empêcher le cancer de se propager. Ils ont réussi leur troisième tentative.

    « C’était comme l’effet Goldilocks », a déclaré Schroeder.

    Elle et son équipe savaient qu’ils devaient trouver une solution qui n’aurait pas d’impact sur une cellule normale et qui resterait active à l’intérieur du corps.

    « Lorsque nous avons testé le médicament sur des modèles animaux, nous avons obtenu ce résultat fabuleux où il n’a pas seulement empêché les tumeurs de disparaître, il les a fait régresser et disparaître, et nous ne voyons aucun effet secondaire toxique », a-t-elle déclaré. . « Nous sommes tellement excités à ce sujet parce que c’est très spécifique à la tumeur. »

    Comme pour concevoir une clé pour s’adapter à une serrure très spécifique, les biologistes moléculaires et cellulaires conçoivent idéalement une chimie médicamenteuse qui interagira avec la protéine cible de la bonne manière et rien d’autre.

    « Cibler le cancer du sein triple négatif a été difficile car il n’a pas l’une de ces choses évidentes à cibler », a déclaré Schroeder. « Les gens savent depuis longtemps que les cellules cancéreuses du sein triple négatives expriment l’EGFR, mais lorsque les médicaments EGFR connus lui ont été lancés, ils n’ont pas répondu. »

    De nombreux chercheurs ont pensé que l’EGFR ne devrait peut-être pas être la cible, alors ils en ont cherché de nouveaux. Schroeder, d’autre part, pense que l’EGFR fonctionne simplement d’une manière que les chercheurs ne comprennent pas encore. Elle et son équipe ont tenté de le cibler d’une manière originale, avec succès.

    La prochaine étape, outre les essais sur l’homme, consiste à tester la capacité du médicament à supprimer les métastases, qui se produisent lorsque les cellules cancéreuses se propagent à d’autres parties du corps, a déclaré Schroeder.

    Les chercheurs ont travaillé pour protéger la propriété intellectuelle et investir davantage dans la licence de l’actif avec Tech Launch Arizona, le bureau universitaire qui commercialise les innovations universitaires.

    Le financement des travaux a été fourni par le ministère de la Défense, ainsi que par des dons du Ginny L. Clements Breast Cancer Fund et de la philanthrope Susan Greendorfer.

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