Comment garder votre esprit en un seul morceau lors d’une mission vers Mars

Beaucoup de gens rêvent d’aller sur Mars et sur des mondes plus lointains. Et dans l’imaginaire collectif, ce serait aussi facile que de prendre le train pour une autre ville. Mais il y a de fortes chances que votre esprit se fracasse en mille morceaux avant même d’atteindre d’autres planètes. Il y a des solutions potentielles, mais pour le moment, nous sommes trop fragile pour aller où que ce soit.


Beaucoup de gens rêvent d'aller sur Mars et sur des mondes plus lointains. Et dans l'imaginaire collectif, ce serait aussi facile que de prendre le train pour une autre ville. Mais il y a de fortes chances que votre esprit se fracasse en mille morceaux avant même d'atteindre d'autres planètes. Il y a des solutions potentielles, mais pour le moment, nous sommes trop fragile pour aller où que ce soit.
L'astronaute Karen Nyberg à bord de la Station spatiale internationale en 2013. Photo de la NASA

Imaginez être confiné dans une cellule métallique avec quelques autres personnes et quelques commodités pendant des mois, voire des années. Peut-être qu’après cela, vous serez transféré dans un nouveau complexe, mais vous n’avez toujours pas d’intimité et une communication extrêmement limitée avec votre famille et toute autre personne dans le monde extérieur. Vous vous sentez à la fois surpeuplé et seul, et pourtant personne ne vient traiter vos nouveaux problèmes de santé mentale.

Comme en prison

Bien que cela puisse ressembler à la vie en prison, cela pourrait tout aussi bien être la vie d’un explorateur de l’ lointain, dans une boîte de sardine d’une fusée fonçant vers Mars ou un monde plus éloigné. Malgré des années de recherche par la NASA et d’autres, les scientifiques ont peu de connaissances sur les problèmes psychologiques, neurologiques et sociologiques qui affecteront inévitablement les voyageurs spatiaux aux prises avec la dépression, la solitude, l’anxiété, le stress et les affrontements de personnalité à plusieurs millions de kilomètres de chez eux.

Bien sûr, un nombre croissant de recherches documentent désormais l’impact de la microgravité sur le cerveau et le corps, ainsi que les exercices et les soins médicaux nécessaires pour atténuer les effets. Mais l’isolement social, l’intimité limitée, les problèmes interpersonnels, ainsi que la grande séparation d’avec les proches, restent relativement inexplorés. Même des vaisseaux spatiaux Star Trek massifs, avec beaucoup d’espace par personne, viennent avec des conseillers à bord, mais que se passe-t-il si le membre d’équipage avec une formation en counseling se blesse ou tombe malade pendant un moment critique ?

Si le moral s’effondre et que les relations au sein de l’équipe disparaissent, une situation d’urgence pourrait entraîner la fin des astronautes et de la mission. L’espace nous confronte à de nombreux mondes et phénomènes fascinants. Mais nous devons traverser le vide pour les atteindre, et presque tout voyage sera long et ennuyeux avant notre arrivée. Regarder par la petite fenêtre offre la même vue que celle que vous avez vue hier et la veille.

Un isolement extrême

Alors qu’une escapade sur la Lune ne prend que quelques jours, c’est un lent voyage de huit mois ou plus vers Mars. Un voyage vers les astéroïdes ou les lunes les plus intrigants de Jupiter et Saturne tels qu’Europa et Titan prendrait des années. (Et, juste pour l’échelle, une tentative d’envoyer un équipage à Proxima Centauri, notre étoile la plus proche, prendrait probablement des millénaires). Ensuite, lorsque vous arrivez, de nouveaux défis et plus d’isolement vous attendent.

La recherche sur les personnes en prison et l’isolement cellulaire offre des leçons dont les astronautes de l’espace lointain pourraient tirer des enseignements. Les personnes en prison développent des symptômes similaires à ceux rapportés par ceux stationnés pendant de longues périodes sur la Station spatiale internationale: hallucinations, stress, dépression, irritabilité et insomnie, le tout aggravé lorsque l’activité physique est difficile à réaliser.

Vous n’avez pas la liberté de sortir dehors pour une promenade paisible pour vous vider l’esprit ou pour visiter et vous faire remonter le moral par de vieux amis. En isolement cellulaire, l’isolement social, la solitude et la monotonie affectent votre état et votre activité cérébrale après seulement quelques semaines, et certaines personnes ne se remettent jamais totalement de l’épreuve. Pour aggraver les choses, la communication avec la Terre souffre de plus en plus de retard à mesure que l’on se déplace de chez soi.

La solitude à mesure qu’on s’éloigne

Les astronautes de l’espace lointain bénéficieraient de messages et d’appels vidéo avec leurs proches, ou mieux encore, des interactions de réalité virtuelle avec eux, mais à mesure qu’ils s’éloignent, il devient de moins en moins possible d’avoir ces conversations. Même une équipe hautement qualifiée de personnes professionnelles et résilientes aurait du mal à établir un lien de plus en plus ténu avec tous ceux qu’ils connaissent sur Terre.

Il est difficile d’imaginer à quoi ressembleront ces situations, mais la NASA essaie. Les expériences psychologiques de l’agence avec le Hawai’i Space Exploration Analog and Simulation (HI-SEAS) impliquent de séquestrer un équipage de six membres dans un dôme exigu pendant quatre mois à un an sur un endroit éloigné et d’un autre monde sur Mauna Loa, un volcan rocheux. Au cours de cette période, les participants prétendent vivre sur une autre planète, comme Mars.

Il y a un retard de 20 minutes dans les communications écrites avec le contrôle de mission (ce qui signifie 40 minutes entre un message et sa réponse). Le dôme est doté d’équipements extrêmement limités (tels que des toilettes à compost et des aliments lyophilisés). Et les résidents ne peuvent quitter l’habitat que pendant de courtes périodes dans des combinaisons spatiales de simulation. Dans le cadre de ces expériences, les participants portent des appareils et répondent à des questionnaires hebdomadaires qui suivent leur rythme cardiaque, la qualité de leur sommeil, leur fatigue et leurs changements d’humeur.

Des désastres dans les simulations sur terre

Les chercheurs espèrent savoir quelles qualités individuelles et collectives aident à résoudre les problèmes et à résoudre les conflits interpersonnels qui surviennent inévitablement lorsque les gens sont enfermés dans un espace minuscule. Les chercheurs ont déjà accumulé de nombreuses données, mais pas de la plus récente mission fictive. Celle-ci ne s’est pas aussi bien déroulé que prévu, elle a dû être abandonné après seulement quatre jours.

Après avoir résolu un problème avec la source d’alimentation de l’habitat, un membre d’équipage semblait avoir subi un choc électrique et avait besoin d’une ambulance. Après que cette personne a été emmenée, un désaccord sur les problèmes de sécurité a conduit une autre personne à se retirer de la simulation, qui a ensuite dû être rappelée. Une simulation antérieure de six hommes coincés dans un module de type vaisseau spatial à Moscou a également produit des résultats surprenants.

Ces membres d’équipage ont développé des troubles du sommeil et ont parfois dormi plus que d’habitude, devenant plus léthargiques et moins actifs. Le rythme de sommeil d’un membre est passé à un cycle de 25 heures (qui est en fait la durée d’une journée martienne), ce qui le désynchronise de tout le monde. Des recherches de suivi ont montré que les deux membres d’équipage les plus stressés et épuisés étaient impliqués dans 85 % des conflits perçus.

Tout le monde ne pourra pas s’envoler

Dans une vraie mission sur Mars, les gens seront blessés et quelqu’un pourrait même être tué. Lorsque des arguments enflammés se développent, des têtes plus froides devront prévaloir. Les vrais voyages dans l’espace auront probablement plus de problèmes et plus de luttes intestines que n’importe quoi sur Star Trek ou Star Wars. (Il y a une raison pour laquelle la science-fiction s’appuie sur des vitesses ridiculement rapides: elle rend ces voyages assez courts pour une histoire).

Pour minimiser les conflits entre les astronautes ou la douleur d’une personne souffrant de dépression mentale, les experts devront repérer au préalable les signes de leur état mental en déclin. Ces futurs explorateurs de l’espace subiront probablement une batterie de tests physiques et psychologiques chaque jour, semaine et mois, et leurs données pourraient être envoyées aux scientifiques à domicile pour analyse. Tout ce qui soulève un signal de préoccupation pourrait alors être résolu.

S’il y a une chose que la recherche limitée montre, c’est qu’il est difficile de prédire qui s’en sortira le mieux et qui travaillera bien ensemble au fil des semaines et des mois, voire des années. Cependant, de nombreux facteurs peuvent augmenter les chances de succès, en particulier si les membres d’équipage se donnent précisément le type de soutien et d’encouragement dont les détenus sont privés. Une équipe performante a besoin de leaders talentueux et d’un groupe de personnes très soudé.

Le problème de la diversité culturelle

Ils doivent établir la confiance entre eux pendant leur entraînement, bien avant le décollage de la fusée. Des équipages internationaux diversifiés pourraient aider à surmonter certains défis qui pourraient survenir, mais cette diversité entraîne parfois des problèmes culturels et interpersonnels. Un équipage plus grand serait probablement plus performant qu’un plus petit, mais la taille de l’équipe sera toujours limitée par la quantité de poids et de carburant pouvant être lancée.

Une fois dans l’espace, les gens doivent rester occupés, et ils doivent penser qu’ils ont quelque chose de valable à faire, même si cela n’a en fait qu’une valeur limitée. Ils ont également parfois besoin d’un peu d’intimité et de divertissement, ce qui peut inclure quelque chose qu’ils ont apporté de chez eux ou une simulation de la famille et des amis qu’ils ont laissés. Au travail, les membres d’équipage ont besoin d’objectifs et de procédures clairs à suivre dans un large éventail de situations.

Seules les personnes qui ont fait preuve de résilience sous pression pendant de longues périodes et qui ont de solides compétences en travail d’équipe, même dans des conditions stressantes et sans sommeil, devraient faire partie de l’équipage. Mais ce n’est qu’un début. 2 des 135 missions de navettes spatiales se sont soldées par un désastre, à la fois pour des problèmes d’ingénierie imprévus, mais aucune d’entre elles n’a vraiment fait face aux tests psychologiques que des missions plus périlleuses et plus lointaines auront.

Les humains adorent explorer. C’est dans notre sang. Mais mettre le pied sur la planète rouge dans 20 ou 30 ans est une tâche plus ardue que toute autre chose jamais tentée. Pour nous assurer que notre quête pour explorer Mars et des mondes plus lointains se poursuive, nous devons continuer à examiner non seulement les défis d’ingénierie mais aussi les défis de notre propre esprit.

Traduction d’un article sur Aeon par Ramin Skibba, astrophysicien qui est devenu un journaliste scientifique avec des articles publiés dans The Atlantic ou Nature.

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Houssen Moshinaly

Rédacteur en chef d'Actualité Houssenia Writing. Rédacteur web depuis 2009 et vulgarisateur scientifique.

Je m'intéresse à tous les sujets scientifiques allant de l'Archéologie à la Zoologie. Je ne suis pas un expert, mais j'essaie d'apporter mes avis éclairés sur de nombreux sujets scientifiques.

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