Les cartes fluviales de Titan pourraient conseiller le voyage « sédimentaire » de Dragonfly


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  • En pensant à l’exploration spatiale future, une équipe d’astronomes dirigée par Cornell a publié les cartes finales des rivières et des affluents de méthane liquide de Titan – comme le montre la dernière mission Cassini de la NASA – afin de fournir un contexte pour la prochaine expédition de Dragonfly dans les années 2030.

    Les cartes fluviales et les détails de leur exactitude ont été publiés dans le Revue des sciences planétaires (Août 2021.) En plus des cartes, le travail a examiné ce qui pouvait être appris en analysant les rivières de la Terre en utilisant des données radar dégradées – similaires à ce que Cassini a vu.

    Comme l’eau sur Terre, le méthane liquide et l’éthane remplissent les lacs, les rivières et les ruisseaux de Titan. Mais comprendre ces canaux – y compris leurs torsions et leurs virages en forme de branche – est essentiel pour savoir comment fonctionne le système de transport des sédiments de cette lune et la géologie sous-jacente.

    « Les systèmes de canaux sont au cœur des voies de transport des sédiments de Titan », a déclaré Alex Hayes, professeur agrégé d’astronomie au Collège des arts et des sciences. « Ils vous indiquent comment la matière organique est acheminée autour de la surface de Titan et identifient les endroits où la matière pourrait être concentrée à proximité de caractéristiques tectoniques ou peut-être même cryovolcaniques.

    « De plus, ces matériaux peuvent soit être envoyés dans l’océan intérieur d’eau liquide de Titan, soit mélangés avec de l’eau liquide qui est transportée jusqu’à la surface », a déclaré Hayes.

    Plus grande que la planète Mercure et entièrement enveloppée d’une atmosphère dense d’azote et de méthane, Titan est le seul autre endroit du système solaire avec un système hydrologique actif, qui comprend la pluie, les canaux, les lacs et les mers.

    « Contrairement à Mars, ce n’est pas il y a 3,6 milliards d’années que vous auriez vu des lacs et des canaux sur Titan. C’est aujourd’hui », a déclaré Hayes. « L’examen du système hydrologique de Titan représente un exemple extrême comparable au système hydrologique de la Terre – et c’est le seul cas où nous pouvons activement voir comment un paysage planétaire évolue en l’absence de végétation. »

    Julia Miller ’20 a dirigé le travail détaillé d’examen des images radar à synthèse d’ouverture (SAR) de Cassini de la surface de Titan, en recherchant les caractéristiques fluviales, puis en comparant ces images à celles disponibles sur Terre.

    Sur Terre, la géomorphologie fluviale est généralement étudiée avec des données topographiques et des images visibles à haute résolution, mais cela n’était pas disponible pour Titan. Au lieu de cela, Miller a utilisé des images radar terrestres et les a dégradées pour correspondre aux images radar Cassini de Titan.

    De cette façon, Miller pourrait comprendre les limites de l’ensemble de données Cassini et savoir quels résultats sont robustes pour l’analyse à l’aide de données à faible résolution, d’environ 1 kilomètre.

    « Bien que la qualité et la quantité des images Cassini SAR limitent considérablement leur utilité pour enquêter sur les réseaux fluviaux », a déclaré Miller, « elles peuvent toujours être utilisées pour comprendre le paysage de Titan à un niveau fondamental ».

    Les formes des rivières en disent long. « Vous pouvez utiliser une sorte de ce à quoi ressemble la rivière pour essayer de dire certaines choses sur le type de matériau qu’elle traverse, ou comme la pente des surfaces, ou simplement ce qui s’est passé dans cette région », a déclaré Miller. « C’est utiliser les rivières comme point de départ, pour ensuite, idéalement, en savoir plus sur la planète. »

    La mission Dragonfly vers Titan devrait être lancée en 2027 et devrait arriver sur Titan en 2034.

    Dit Hayes : « Ces cartes fourniront un contexte pour comprendre les choses que Dragonfly trouve localement et régionalement, et aideront à placer le résultat de Dragonfly dans un contexte mondial. »

    Ce projet a été financé par la NASA et l’Agence spatiale européenne.

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par L’Université de Cornell. Original écrit par Blaine Friedlander, avec l’aimable autorisation de Cornell Chronicle. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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