Les scientifiques identifient une source potentielle de météorites « assombries par les chocs », avec des implications pour la déviation dangereuse des astéroïdes


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  • Lorsque la boule de feu de Tcheliabinsk a explosé dans le ciel russe en 2013, elle a jonché la Terre d’un type de météorite relativement rare. Ce qui rend les météorites de Chelyabinsk et d’autres comme elles spéciales, ce sont leurs veines sombres, créées par un processus appelé assombrissement par choc. Pourtant, les planétologues n’ont pas été en mesure de localiser une source proche d’astéroïdes de ce type de météorites – jusqu’à présent.

    Dans un nouvel article publié dans le Planetary Science Journal, des scientifiques de l’Université de l’Arizona ont identifié un astéroïde nommé 1998 OR2 comme une source potentielle de météorites assombries par les chocs. L’astéroïde proche de la Terre mesure environ 1 1/2 miles de large et s’est rapproché de la Terre en avril 2020. Lorsque des morceaux d’astéroïdes se détachent dans l’espace puis atterrissent sur Terre, ils sont considérés comme des météorites.

    « L’assombrissement par choc est un processus d’altération provoqué lorsque quelque chose impacte un corps planétaire suffisamment fort pour que les températures fondent partiellement ou complètement ces roches et modifient leur apparence à la fois pour l’œil humain et dans nos données », a déclaré l’auteur principal de l’étude. Bataille d’Adam, un étudiant diplômé de l’UArizona qui étudie les sciences planétaires. « Ce processus a été observé à plusieurs reprises dans des météorites, mais n’a été observé sur des astéroïdes que dans un ou deux cas, loin de la ceinture principale d’astéroïdes, qui se trouve entre Mars et Jupiter. »

    Le conseiller de Battle et co-auteur de l’étude, Vishnu Reddy, professeur de sciences planétaires, a découvert l’assombrissement par choc sur les astéroïdes de la ceinture principale en 2013 et 2014. Reddy co-dirige le laboratoire Space Domain Awareness au Lunar and Planetary Laboratory avec le professeur d’ingénierie Roberto Furfaro. Battle travaille au laboratoire depuis 2019.

    « Les impacts sont très fréquents dans les astéroïdes et dans tout corps solide du système solaire, car nous voyons des cratères d’impact sur ces objets à partir d’images d’engins spatiaux. Mais les effets de fusion et d’assombrissement par choc sur les météorites dérivées de ces corps sont rares. Trouver un astéroïde proche de la Terre dominé par ce processus a des implications pour l’évaluation des risques d’impact », a déclaré Reddy. « Les travaux d’Adam ont montré que les astéroïdes chondrites ordinaires peuvent apparaître comme carbonés dans nos outils de classification s’ils sont affectés par l’assombrissement par choc. Ces deux matériaux ont des forces physiques différentes, ce qui est important lorsque l’on essaie de dévier un astéroïde dangereux. »

    Pour cette étude, Battle, Reddy et leur équipe ont utilisé le système RAPTORS, un télescope au sommet du bâtiment Kuiper Space Sciences sur le campus, pour collecter des données sur la composition de la surface de 1998 OR2 et ont déterminé qu’il ressemblait à un astéroïde chondrite ordinaire. Les astéroïdes chondrites contiennent les minéraux olivine et pyroxène et sont d’apparence plus claire.

    Mais lorsque l’équipe a analysé les données via un outil de classification, elle a suggéré que l’astéroïde était plutôt un astéroïde carboné, un type d’astéroïde qui est typiquement sombre et relativement sans relief.

    « Le décalage a été l’une des premières choses qui a amené le projet à enquêter sur les causes potentielles de l’écart », a déclaré Battle. « L’astéroïde n’est pas un mélange de chondrite ordinaire et d’astéroïdes carbonés, mais plutôt une chondrite ordinaire, basée sur sa minéralogie, qui a été modifiée – probablement par le processus d’assombrissement par choc – pour ressembler à un astéroïde carboné au outil de classement. »

    L’assombrissement par choc a été émis l’hypothèse à la fin des années 1980, mais n’a pas gagné en popularité et n’a pas été étudié jusqu’en 2013, lorsque la boule de feu au-dessus de la Russie a produit des météorites aux caractéristiques assombries par les chocs.

    Les scientifiques, dont Reddy, ont commencé à s’intéresser davantage à l’assombrissement par choc, et Reddy a rapidement découvert des astéroïdes assombri par choc dans la ceinture principale d’astéroïdes. Sur Terre, 2%, soit environ 1 400 des quelque 60 000 météorites chondrites ordinaires, ont subi un certain degré de processus de choc ou d’impact, a déclaré Battle.

    Les chercheurs ont pu exclure de nombreuses autres raisons potentielles pour lesquelles 1998 OR2 semblait être un astéroïde carboné plutôt qu’une chondrite ordinaire. Une cause possible de l’écart pourrait être l’altération de l’espace, dans laquelle l’exposition à l’environnement spatial provoque des changements à la surface de l’astéroïde, mais si tel était le cas, l’astéroïde semblerait être de couleur légèrement plus rouge qu’il ne l’est. L’assombrissement par choc est un processus qui peut supprimer l’apparition d’olivine et de pyroxène tout en assombrissant la surface de l’astéroïde pour qu’il ressemble à un astéroïde carboné.

    Source de l’histoire :

    Matériaux fourni par Université d’Arizona. Original écrit par Mikayla Mace Kelley. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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