Comme Zika, le virus du Nil occidental peut provoquer des dommages cérébraux chez les souris

2 virus étroitement liés à Zika, le virus du Nil occidental et Powassan, peuvent se propager d’une souris enceinte infectée à son foetus en causant des lésions cérébrales et la mort du foetus selon une nouvelle étude. Les résultats suggèrent que Zika n’est peut-être pas unique dans sa capacité à provoquer des fausses couches et des malformations congénitales.


Le virus du Nil occidental (en vert) se développant dans le placenta humain où les cellules sont marqué en rouge avec un noyau bleu - Crédit : Nitin Arora
Le virus du Nil occidental (en vert) se développant dans le placenta humain où les cellules sont marqué en rouge avec un noyau bleu - Crédit : Nitin Arora

Nous avons seulement étudié les souris et les tissus humains, donc nous ne pouvons pas dire avec certitude ce qui se passe quand des femmes enceintes sont infectées par ces virus selon Jonathan Miner, MD, PhD, professeur adjoint de médecine et auteur principal de l’étude. Mais nos résultats suggèrent qu’il est possible que les virus liés à Zika, tels que le , présentent le même risque pour les foetus en développement que Zika. L’étude est publiée dans Science Translational Medicine.

Zika et les malformations cérébrales

Le virus Zika a attiré l’attention du monde entier à partir de 2015 quand des rapports d’une épidémie ont fait surface au Brésil. L’alarme s’est intensifiée quand les chercheurs ont lié l’infection à Zika chez les femmes enceintes au risque d’avoir des bébés nés avec une qui est une de la tête.

Miner a découvert quelques rapports disséminés dans la littérature médicale suggérant que le virus du Nil occidental pourrait également se propager de la mère à l’enfant en provoquant des anomalies congénitales. Mais personne n’avait rigoureusement testé la possibilité en comparant plusieurs virus en parallèle. Miner et Derek Platt, étudiant diplômé et premier auteur de l’étude, a décidé de déterminer si le virus du Nil occidental et un virus apparenté connu sous le nom de Powassan pouvaient causer des lésions cérébrales et des morts foetales similaires. Comme Zika, ces deux virus appartiennent à la famille des et ils ciblent les tissus neuraux.

Le virus du Nil occidental infecte des milliers de personnes chaque année aux États-Unis. La plupart des personnes ignorent qu’elles sont infectées, mais environ 1000 personnes par an développent des infections cérébrales potentiellement mortelles qui peuvent causer des problèmes neurologiques persistants. Powassan est un virus rare propagé par les tiques. Il n’y a que quelques dizaines de cas documentés de cette maladie causée par le virus aux États-Unis au cours de la dernière décennie principalement dans la région des Grands Lacs.

Le virus du Nil occidental

Dans le cadre de l’étude et à des fins de comparaison, Platt et Miner ont également voulu étudier les effets de 2 virus transmis par les moustiques qui n’étaient que vaguement apparentés à Zika. Chikungunya et Mayaro. Les 2 sont fréquents Brésil et ils peuvent causer l’arthrite. Ils ont injecté des souris femelles au 6e jour de leur grossesse avec l’un des 4 virus, puis ils ont examiné les placentas et les foetus une semaine plus tard.

Les 4 virus infectaient les placentas et les foetus, mais les taux de virus du Nil occidental étaient de 23 à 1 500 fois plus élevés que ceux des 3 autres virus dans les placentas et de 3000 à 16 000 fois plus élevés dans les têtes des souris foetales. De plus, les tissus cérébraux des foetus infectés par le virus du Nil occidental présentaient de graves lésions au microscope tandis que les tissus cérébraux des foetus infectés par le chikungunya semblaient sains.

Des flavivirus avec la même capacité que Zika

Miner et Platt ont également constaté qu’environ la moitié des foetus, dont les mères étaient infectées par le virus du Nil occidental ou du Powassan, sont morts dans les 12 jours suivant l’infection alors qu’aucun foetus de mères infectées par le chikungunya ou Mayaro n’a subi de décès. Avec l’aide de Diamond et Carolyn Coyne de l’Université de Pittsburgh, les chercheurs ont ensuite infecté les placentas humains avec l’un des 4 virus ou . Ils ont constaté que les 3 flavivirus, Zika, le virus du Nil occidental et Powassan, se multipliait dans les placentas humains alors que chikungunya et Mayaro ne le faisaient pas.

Des millions de personnes ont été infectés par le virus Zika en peu de temps et je pense que cela a permis de constater que le virus Zika pouvait infecter et traverser le placenta et causer des dommages au foetus selon Miner. Mais nos données montrent que les autres flavivirus ont la même capacité, au moins chez la souris, mais il est plus difficile de prouver un lien entre le virus du Nil occidental et les malformations congénitales, car le nombre de cas est plus faible et les infections plus sporadiques.

Des études épidémiologiques supplémentaires visant à déterminer si l’infection par le virus du Nil occidental peut causer des fausses couches et des lésions cérébrales seront nécessaires selon M. Miner. Je ne veux pas que les gens pensent que nous disons que le virus du Nil occidental est une menace pour les femmes enceintes et leurs bébés selon Miner. Nous disons que c’est possible, mais jusqu’à ce que nous le sachions, c’est toujours une bonne idée d’utiliser un insectifuge.

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Jacqueline Charpentier

Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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