Pourquoi pouvez-vous sentir la pluie ?

Après une longue période sans pluie, on dit souvent qu’on sent l’odeur de la pluie, même avant qu’elle ne tombe. Une petite explication sur pourquoi vous pouvez “sentir la pluie”.


Après une longue période sans pluie, on dit souvent qu'on sent l'odeur de la pluie, même avant qu'elle ne tombe. Une petite explication sur pourquoi vous pouvez "sentir la pluie".

Quand les premières gouttes de tombent sur le sol chaud et sec, avez-vous déjà remarqué une odeur distinctive ? J’ai des souvenirs d’enfance de membres de la famille qui étaient des agriculteurs, décrivant comment ils pouvaient toujours sentir la juste avant une tempête.

Bien sûr, la pluie elle-même n’a aucun parfum. Mais quelques instants avant un événement pluvieux, une odeur de terre connue sous le nom de imprègne l’air. Les gens estiment que cette odeur est musquée, fraiche et généralement agréable.

Le Pétrichor

Cette odeur provient en fait de l’humidité du sol. Des scientifiques australiens ont documenté pour la première fois le processus de formation des pétrichors en 1964 et des scientifiques du Massachusetts Institute of Technology ont étudié les mécanismes du processus dans les années 2010.1 2

Petrichor est une combinaison de composés chimiques odorants. Certains proviennent d’huiles fabriquées par des plantes. Les actinobactéries sont les principaux contributeurs au pétrichor.3 On peut trouver ces micro-organismes minuscules dans les zones rurales et urbaines ainsi que dans les environnements marins. Ils décomposent la matière organique morte ou en décomposition en composés chimiques simples qui peuvent alors devenir des nutriments pour le développement des plantes et d’autres organismes.

Un sous-produit de leur activité est un composé organique appelé qui contribue à l’odeur de pétrichor.4 La géosmine est un type d’alcool, comme l’alcool à friction. Les molécules d’alcool ont tendance à avoir une forte odeur, mais la structure chimique complexe de la géosmine la rend particulièrement visible à des niveaux extrêmement faibles. Notre odorat peut détecter seulement quelques parties de géosmine par billion de molécules d’air.

L’activité des actinobactéries

Pendant une période prolongée de sécheresse, lorsqu’il n’a pas plu pendant plusieurs jours, le taux d’activité de décomposition des actinobactéries ralentit. Juste avant un événement pluvieux, l’air devient plus humide et le sol commence à s’humidifier. Ce processus permet d’accélérer l’activité des actinobactéries pour former davantage de géosmines.

Quand des gouttes de pluie tombent sur le sol, en particulier sur des surfaces poreuses telles que des sols meubles ou du béton brut, elles éclaboussent et éjectent de minuscules particules appelées aérosols.5 La géosmine et les autres composés pétrochimiques, qui peuvent être présents sur le sol ou dissous dans la goutte de pluie, sont libérés sous forme d’aérosol et transportés par le vent vers les zones environnantes. Si la pluviométrie est assez forte, l’odeur de pétrichor peut voyager rapidement sous le vent et alerter les gens que la pluie est sur le point d’arriver.

Le parfum disparaît éventuellement après la tempête et le sol commence à sécher. Cela laisse les actinobactéries en attente, prêtes à nous aider quand il pleuvra à nouveau.

Traduction d’un article de The Conversation par Tim Logan, professeur adjoint de sciences atmosphériques à la Texas A&M University.

Sources

1.
BEAR IJ, THOMAS RG. Nature of Argillaceous Odour. N. 1964;201(4923):993-995. doi:10.1038/201993a0
2.
Joung YS, Buie CR. Aerosol generation by raindrop impact on soil. N. 2015;6(1). doi:10.1038/ncomms7083
3.
– Overview – Encyclopedia of Life. Encyclopedia of Life. http://eol.org/pages/7861/overview. Published August 27, 2018. Accessed August 27, 2018.
4.
This Is Why You Can Smell the Rain. ThoughtCo. https://www.thoughtco.com/can-you-smell-rain-geosmin-and-petrichor-607587. Published August 27, 2018. Accessed August 27, 2018.
5.
Rainfall can release aerosols, high-speed video shows. YouTube. https://youtu.be/Waqmq_GTyjA. Published January 14, 2015. Accessed August 27, 2018.
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Houssen Moshinaly

Rédacteur en chef d'Actualité Houssenia Writing. Rédacteur web depuis 2009 et vulgarisateur scientifique.

Je m'intéresse à tous les sujets scientifiques allant de l'Archéologie à la Zoologie. Je ne suis pas un expert, mais j'essaie d'apporter mes avis éclairés sur de nombreux sujets scientifiques.

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