Une étude élargit l’éventail des régions habitables de l’intérieur de l’Afrique du Sud il y a près de 200 000 ans


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    Le cap sud-africain et sa côte sud sont bordés de longues chaînes de grottes qui, il y a près de 200 000 ans, étaient entourées d’un paysage luxuriant et d’une nourriture abondante.

    Au cours d’une phase glaciaire qui a duré entre 195 000 et 123 000 ans, ces grottes ont servi de refuge à un groupe d’humains que certains chercheurs pensent être les seuls à avoir survécu à cette période glaciaire, appelée Marine Isotope Stage Six, ou MIS6. Et dans cette région côtière, de nombreuses recherches archéologiques ont eu lieu. L’intérieur de l’Afrique du Sud, considéré comme un lieu inhabité et inhospitalier pendant au moins deux vagues de périodes glaciaires, MIS3 et 2, a moins intéressé les archéologues.

    Maintenant, une étude a montré que la région aurait pu être plus fertile et tempérée pendant ces deux périodes glaciaires qu’on ne le pensait auparavant, et que la région a probablement accueilli des populations humaines vivant autour d’une série de paléolacs. L’étude, dirigée par l’archéologue de l’Université du Michigan, Brian Stewart, fournit une chronologie plus complète de l’âge et des étapes de ces lacs, et montre les empreintes digitales humaines dans toute la région. La recherche, financée par la National Geographic Society, est publiée dans la revue PNAS.

    “Il y a cette hypothèse pérenne selon laquelle les centres de population humaine étaient toujours le long de la côte et que l’intérieur, en particulier l’intérieur sud du désert du Karoo, a été largement dépeuplé pendant de longues périodes”, a déclaré Stewart. “Le plus drôle, c’est qu’il suffit d’aller à l’intérieur et de se promener et de remarquer qu’il y a de l’archéologie partout.”

    Mais pour signaler que la région mérite une attention archéologique, les chercheurs devaient montrer que des humains auraient pu y vivre. L’équipe de recherche, un groupe international comprenant des chercheurs d’Afrique du Sud, du Royaume-Uni et de France, a examiné une série de zones de terres super plates entourées de terrains plus élevés. Ils ont montré que ces régions, appelées “pans” en afrikaans, sont d’anciens lits de lacs, tandis que les zones de plus haute altitude qui les encerclent sont des reliefs d’érosion et des dépôts sédimentaires laissés par leurs anciens rivages.

    Cela suggère que ces périodes n’étaient pas aussi sèches dans cette région qu’on ne le pensait auparavant : il aurait fallu des précipitations et une humidité soutenues pour maintenir ces lacs pleins. Le climat plus tempéré requis pour soutenir les lacs signifiait également que le paysage était également capable de soutenir à la fois la végétation et les animaux nécessaires pour soutenir les populations humaines.

    Reconstitution des paléolacs

    Les chercheurs ont utilisé diverses technologies pour dater et reconstruire ces anciens lacs, rivages et dépôts au fond des lacs, et pour recréer le paysage de la région.

    Celles-ci incluent la datation au radiocarbone et une technique appelée luminescence, qui mesure la radioactivité de minuscules cristaux de quartz ou de feldspath qui n’ont pas vu la lumière du jour depuis qu’ils ont été recouverts de sédiments des dizaines de milliers d’années plus tôt. Pendant qu’ils sont enfouis, les électrons des éléments radioactifs communs à tous les sédiments sont piégés dans ces matrices cristallines à un rythme constant. En mesurant le nombre d’électrons accumulés dans l’échantillon et en le comparant au degré de radioactivité de fond, les chercheurs peuvent prédire son âge.

    Les chercheurs ont utilisé ces techniques pour dater des colonnes de dépôts sédimentaires au bord du lac et au fond du lac, appelés dépôts lacustres, trouvés autour et dans une série de trois casseroles disséminées dans une région d’environ 100 000 milles carrés, soit environ la taille du Texas. Ils ont également vieilli les coquilles de mollusques d’eau douce trouvés dispersés dans toute la région et intégrés dans les dépôts sédimentaires des lacs.

    Un gastéropode aquatique, Tomichia ventricosa, trouvé dans une casserole appelée Swartkolkvloer, était incrusté dans une colonne de dépôts lacustres. Ensemble, les gisements et les coquillages ont été datés au radiocarbone à deux périodes : environ 39 à 55 000 ans avant le présent et environ 31 à 34 000 ans avant le présent.

    Dans un autre bac appelé Grootvloer, les chercheurs ont trouvé un mollusque d’eau douce appelé Unio caffer, qui nécessitait une “eau douce pérenne” et la présence de poissons pour se reproduire. Ces coquillages et dépôts lacustres dans cette casserole ont été datés d’environ 20 à 22 mille ans avant le présent.

    Les chercheurs ont également pu prédire la superficie des terres englobées par les lacs, ainsi que leur profondeur, en fonction de la hauteur des dépôts lacustres qui entourent leurs rives. Par exemple, ils ont déterminé que le paléolac de Swartkolkvloer mesurait environ 83 miles carrés et 59 pieds de profondeur, tandis que le paléolac de Grootvloer était probablement d’environ 17 miles carrés et 62 pieds de profondeur. Un autre bassin appelé Alexanderfontein, à environ 300 miles au nord-est près de la ville de Kimberley, contenait un lac d’environ 13,5 miles carrés et 48 pieds de profondeur.

    Sur la base de ces paramètres, les chercheurs savaient que les lacs auraient nécessité un climat radicalement différent de celui qui existe aujourd’hui à l’intérieur de l’Afrique du Sud. À l’aide d’un modèle hydrologique, ils ont déterminé que les taux d’évaporation dans la région étaient entre 20 % et 25 % inférieurs à ce qu’ils sont aujourd’hui, tandis que les précipitations auraient été supérieures de plus de 200 % à Swartkolkvloer et de 88 % à Alexanderfontein.

    “Dans diverses parties de l’intérieur, il y a environ 60 à environ 12 000 ans, nous pouvons voir qu’il y avait des phases persistantes d’assez grandes étendues d’eau secouant ce que l’on considérait comme un environnement aride et inhospitalier”, a déclaré Stewart. “C’était une période qui était considérée comme notoirement sèche et glaciale en hiver. Mais nous avons cette preuve que ces grands lacs existaient pendant cette période.”

    Les chercheurs disent que les régions actuelles qui ont des climats et des taux de précipitations et d’évaporation similaires sont probablement le nord du Botswana, la Zambie et le Zimbabwe. Sur la base de cette estimation et des données trouvées sur un site contemporain appelé Equus Cave, les chercheurs pensent que de grands mammifères brouteurs et brouteurs auraient prospéré dans cette région.

    Un peuple préhistorique complexe

    Dispersés le long des lacs se trouvent des artefacts humains tels que des pointes triangulaires, des lamelles, des coquilles d’autruche altérées et d’autres assemblages. La plupart d’entre eux datent du Middle Stone Age, qui s’étendait d’il y a environ 280 000 ans à environ 25 000 ans, et du Later Stone Age, qui a duré d’il y a 25 000 ans jusqu’au contact européen au XVe siècle.

    “Il y a de l’archéologie de l’âge de pierre moyen partout”, a déclaré Stewart. “Vous ne pouvez pas conduire n’importe où et ouvrir la portière de la voiture sans marcher dessus. C’est incroyable tout ce qu’il y a.”

    Stewart dit que leurs découvertes pourraient également étendre la région où les archéologues pensent que les humains sont devenus plus complexes sur le plan comportemental. Au cours des dernières décennies, les chercheurs ont trouvé des preuves que les humains vivant sur la côte sud-africaine ont commencé à faire le saut dans la pensée complexe, montrant certains des premiers signes de complexité comportementale. On pensait que le climat et la stabilité des nutriments – y compris les riches acides gras oméga glanés dans les fruits de mer – permettaient aux humains d’adopter un comportement moderne.

    Les travaux du groupe peuvent remettre en question cette idée en suggérant que les conditions favorables aux chasseurs-cueilleurs ne se limitaient pas au littoral mais caractérisaient probablement de nombreuses régions à mesure que les climats changeaient, y compris l’intérieur, le désert actuel.

    “La nôtre est une étude à l’échelle du bassin avec des implications beaucoup plus macro. Elle implique également certaines de ces zones qui sont juste à l’intérieur de cette ceinture côtière et montagneuse qui a dominé les récits archéologiques pendant si longtemps”, a déclaré Stewart. “Juste à l’intérieur de cette zone se trouve une région qui a été, pendant longtemps, décrite comme hostile, et cela semble tout simplement ne pas avoir été le cas pendant de longues périodes – avec la mise en garde que nous avons besoin d’informations sur les dépressions de température. pour comprendre comment les humains ont géré cela.”

    Stewart dit que les prochaines étapes seront de retourner dans les casseroles pour étudier l’archéologie dans toute la région afin de mieux comprendre comment les humains vivaient dans la région.

    Houssen Moshinaly

    Rédacteur en chef d'Actualité Houssenia Writing. Rédacteur web depuis 2009.

    Blogueur et essayiste, j'ai écrit 9 livres sur différents sujets comme la corruption en science, les singularités technologiques ou encore des fictions. Je propose aujourd'hui des analyses politiques et géopolitiques sur le nouveau monde qui arrive. J'ai une formation de rédaction web et une longue carrière de prolétaire.

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