Aucune preuve que la dépression est causée par de faibles niveaux de sérotonine, selon une revue complète


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  • Après des décennies d’études, il ne reste aucune preuve claire que les niveaux de sérotonine ou l’activité de la sérotonine sont responsables de la dépression, selon un examen majeur des recherches antérieures menées par des scientifiques de l’UCL.

    La nouvelle revue générale — un aperçu des méta-analyses et des revues systématiques existantes — publiée dans Psychiatrie moléculaire, suggère que la dépression n’est probablement pas causée par un déséquilibre chimique et remet en question ce que font les antidépresseurs. La plupart des antidépresseurs sont des inhibiteurs sélectifs de la recapture de la sérotonine (ISRS), dont on disait à l’origine qu’ils agissent en corrigeant les taux de sérotonine anormalement bas. Il n’existe aucun autre mécanisme pharmacologique accepté par lequel les antidépresseurs affectent les symptômes de la dépression.

    L’auteure principale, la professeure Joanna Moncrieff, professeure de psychiatrie à l’UCL et psychiatre consultante au North East London NHS Foundation Trust (NELFT), a déclaré: « Il est toujours difficile de prouver un résultat négatif, mais je pense que nous pouvons dire en toute sécurité qu’après une vaste quantité de recherches menées sur plusieurs décennies, il n’existe aucune preuve convaincante que la dépression soit causée par des anomalies de la sérotonine, en particulier par des niveaux inférieurs ou une activité réduite de la sérotonine.

    « La popularité de la théorie du » déséquilibre chimique » de la dépression a coïncidé avec une énorme augmentation de l’utilisation des antidépresseurs. antidépresseur au cours d’une année donnée.

    « De nombreuses personnes prennent des antidépresseurs parce qu’elles ont été amenées à croire que leur dépression a une cause biochimique, mais cette nouvelle recherche suggère que cette croyance n’est pas fondée sur des preuves. »

    L’examen général visait à saisir toutes les études pertinentes qui ont été publiées dans les domaines de recherche les plus importants sur la sérotonine et la dépression. Les études incluses dans la revue ont impliqué des dizaines de milliers de participants.

    Les recherches qui ont comparé les niveaux de sérotonine et de ses produits de dégradation dans le sang ou les liquides cérébraux n’ont pas trouvé de différence entre les personnes diagnostiquées avec une dépression et les participants témoins en bonne santé (comparaison).

    La recherche sur les récepteurs de la sérotonine et le transporteur de la sérotonine, la protéine ciblée par la plupart des antidépresseurs, a trouvé des preuves faibles et incohérentes suggérant des niveaux plus élevés d’activité de la sérotonine chez les personnes souffrant de dépression. Cependant, les chercheurs affirment que les résultats s’expliquent probablement par l’utilisation d’antidépresseurs chez les personnes diagnostiquées avec une dépression, car de tels effets n’ont pas été exclus de manière fiable.

    Les auteurs ont également examiné des études dans lesquelles les niveaux de sérotonine étaient artificiellement abaissés chez des centaines de personnes en privant leur régime alimentaire de l’acide aminé nécessaire à la fabrication de la sérotonine. Ces études ont été citées comme démontrant qu’une carence en sérotonine est liée à la dépression. Une méta-analyse menée en 2007 et un échantillon d’études récentes ont révélé que la réduction de la sérotonine de cette manière ne produisait cependant pas de dépression chez des centaines de volontaires sains. Il y avait des preuves très faibles dans un petit sous-groupe de personnes ayant des antécédents familiaux de dépression, mais cela ne concernait que 75 participants, et les preuves plus récentes n’étaient pas concluantes.

    De très grandes études impliquant des dizaines de milliers de patients ont examiné la variation des gènes, y compris le gène du transporteur de la sérotonine. Ils n’ont trouvé aucune différence dans ces gènes entre les personnes souffrant de dépression et les témoins sains. Ces études ont également examiné les effets des événements stressants de la vie et ont constaté que ceux-ci exerçaient un effet important sur le risque de dépression des personnes : plus les événements de la vie étaient stressants pour une personne, plus elle était susceptible d’être déprimée. Une première étude célèbre a trouvé une relation entre les événements stressants, le type de gène transporteur de la sérotonine qu’une personne avait et le risque de dépression. Mais des études plus vastes et plus complètes suggèrent qu’il s’agissait d’une fausse découverte.

    Ces découvertes ont conduit les auteurs à conclure qu’il n’y a « aucun support pour l’hypothèse que la dépression est causée par une baisse de l’activité ou des concentrations de sérotonine ».

    Les chercheurs affirment que leurs découvertes sont importantes car des études montrent que jusqu’à 85 à 90% du public pense que la dépression est causée par un faible taux de sérotonine ou un déséquilibre chimique. Un nombre croissant de scientifiques et d’organismes professionnels reconnaissent que le cadrage du déséquilibre chimique est une simplification excessive. Il existe également des preuves que le fait de croire que la mauvaise humeur est causée par un déséquilibre chimique conduit les gens à avoir une vision pessimiste de la probabilité de guérison et de la possibilité de gérer les humeurs sans aide médicale. Ceci est important car la plupart des gens répondront aux critères d’anxiété ou de dépression à un moment donné de leur vie.

    Les auteurs ont également trouvé des preuves d’une grande méta-analyse que les personnes qui utilisaient des antidépresseurs avaient des niveaux inférieurs de sérotonine dans leur sang. Ils ont conclu que certaines preuves étaient compatibles avec la possibilité que l’utilisation à long terme d’antidépresseurs réduise les concentrations de sérotonine. Les chercheurs disent que cela peut impliquer que l’augmentation de la sérotonine que certains antidépresseurs produisent à court terme pourrait entraîner des changements compensatoires dans le cerveau qui produisent l’effet inverse à long terme.

    Bien que l’étude n’ait pas examiné l’efficacité des antidépresseurs, les auteurs encouragent la poursuite des recherches et des conseils sur les traitements qui pourraient plutôt se concentrer sur la gestion des événements stressants ou traumatisants dans la vie des gens, comme la psychothérapie, parallèlement à d’autres pratiques telles que l’exercice ou la pleine conscience, ou la prise en charge facteurs sous-jacents tels que la pauvreté, le stress et la solitude.

    Le professeur Moncrieff a déclaré: « Notre point de vue est que les patients ne devraient pas être informés que la dépression est causée par un faible taux de sérotonine ou par un déséquilibre chimique, et qu’ils ne devraient pas être amenés à croire que les antidépresseurs agissent en ciblant ces anomalies non prouvées. Nous ne comprenons pas ce que les antidépresseurs font exactement au cerveau, et donner aux gens ce genre de désinformation les empêche de prendre une décision éclairée quant à savoir s’ils doivent ou non prendre des antidépresseurs. »

    Le co-auteur, le Dr Mark Horowitz, psychiatre de formation et chargé de recherche clinique en psychiatrie à l’UCL et au NELFT, a déclaré: « On m’avait appris que la dépression était causée par un faible taux de sérotonine dans ma formation en psychiatrie et je l’avais même enseigné aux étudiants dans mes propres cours. Être impliqué dans cette recherche m’a ouvert les yeux et j’ai l’impression que tout ce que je pensais savoir a été bouleversé.

    « Un aspect intéressant des études que nous avons examinées était la force de l’effet des événements indésirables de la vie sur la dépression, suggérant que la mauvaise humeur est une réponse à la vie des gens et ne peut pas être réduite à une simple équation chimique. »

    Le professeur Moncrieff a ajouté : « Des milliers de personnes souffrent des effets secondaires des antidépresseurs, y compris les graves effets de sevrage qui peuvent survenir lorsque les gens essaient de les arrêter, mais les taux de prescription continuent d’augmenter. Nous pensons que cette situation est due en partie à la fausse croyance selon laquelle la dépression est due à un déséquilibre chimique. Il est grand temps d’informer le public que cette croyance n’est pas fondée sur la science.

    Les chercheurs avertissent que toute personne envisageant de se retirer des antidépresseurs devrait demander l’avis d’un professionnel de la santé, étant donné le risque d’effets indésirables après le sevrage. Le professeur Moncrieff et le Dr Horowitz mènent des recherches en cours sur la meilleure façon d’arrêter progressivement de prendre des antidépresseurs.

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