lundi , 21 août 2017

Qui a domestiqué les chats ? Remerciez l’Égypte antique

Une analyse ADN révèle que la plupart des chats domestiques actuels proviennent de l’Égypte antique et du Proche-Orient.


Qui a domestiqué les chats ? Remerciez l’Égypte antique
La découverte de l’ADN dans des sites archéologiques révèle que les origines de notre chat domestique se trouvent au Proche-Orient et dans l’Égypte antique. Les chats ont été domestiqués par les premiers agriculteurs il y a environ 10 000 ans. Ils se sont ensuite répandus dans toute l’Europe et dans d’autres parties du monde via les routes commerciales de l’Égypte. L’analyse de l’ADN a également révélé que la plupart de ces anciens chats avaient des rayures et les chats tachetés étaient rares jusqu’au Moyen Âge.

On connait actuellement 5 sous-espèces de chat sauvage (Felis silvestris). Tous les squelettes ressemblent exactement à ceux de notre chat domestique. En conséquence, il est impossible de déterminer la sous-espèce qui a été domestiquée dans le passé. Le paléogénéticien Claudio Ottoni et ses collègues de KU Leuven (Université de Louvain) et du Royal Belgian Institute of Natural Sciences ont cherché la réponse dans le code génétique. Ils ont utilisé l’ADN des os, des dents, de la peau et des cheveux de plus de 200 chats découverts dans les sites archéologiques au Proche-Orient, en Afrique et en Europe. Ces fossiles dataient de 100 à 9 000 ans.

C'est un chat enterré à en Egypte il y a plus de 6 000 ans - Crédit : Hierakonpolis Expedition

C’est un chat enterré à Hierakonpolis en Egypte il y a plus de 6 000 ans – Crédit : Hierakonpolis Expedition

L’analyse de l’ADN a révélé que tous les chats domestiqués actuels descendent du chat sauvage africain ou Felis silvestris lybica. C’est une sous-espèce de chat sauvage qu’on trouve en Afrique du Nord et au Proche-Orient. Les chats ont été domestiqués il y a environ 10 000 ans par les premiers agriculteurs du Proche-Orient. Les premiers bâtiments agricoles ont probablement attiré les chats sauvages parce qu’ils étaient pleins de rongeurs. Les agriculteurs ont accueilli les chats sauvages parce qu’ils protégeaient les graines de céréales contre la vermine. Au fil du temps, l’homme et le chat se sont rapprochés et la sélection basée sur le comportement a finalement mené à la domestication du chat sauvage.

Les agriculteurs migrants ont amené le chat domestiqué avec eux. Au fil du temps, les chats se sont également répandus dans toute l’Europe et sur les autres continents via les routes commerciales de l’Égypte. Utilisés pour lutter contre la vermine sur les navires de commerce égyptiens, les chats ont voyagé dans de grandes régions de l’Asie du Sud-Ouest, de l’Afrique et de l’Europe. On a même trouvé des os de chats égyptiens sur des sites vikings près de la mer baltique.

Cependant, on ignore encore si le chat domestique égyptien descend des chats du Proche-Orient ou si une seconde domestication s’est produite en Égypte selon le chercheur Claudio Ottoni. Les scientifiques ont également été en mesure de déterminer le modèle de la robe en fonction de l’ADN dans les vieux os de chat et celui des momies. Ils ont constaté que le chat rayé était beaucoup plus fréquent dans le passé. Et on peut le confirmer par les peintures murales égyptiennes qui représentent toujours des chats rayés. Il a fallu attendre le Moyen Âge pour avoir des chats tachetés.

Source : Nature Ecology and Evolution (http://dx.doi.org/10.1038/s41559-017-0139)

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A propos de Jacqueline Charpentier

mm
Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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