Le Quasar qui a éteint sa lumière

En l’espace de quelques années, des chercheurs ont observé qu’un Quasar n’avait plus sa lumière ultra-brillante. C’est la première fois qu’on découvre ce phénomène en un laps de temps aussi court.


Le Quasar Illustration artistique du Quasar SDSS J1011+5442 éteint brusquement sa lumière en quelques années
Illustration artistique du Quasar SDSS J1011+5442

En 2003, les astronomes prennent un instantané du appelé SDSS J1011+5442. Un Quasar désigne une galaxie très brillante avec un noyau très actif. L’année dernière, les astronomes prennent un autre instantané et ils découvrent avec stupéfaction que la luminosité du Quasar a totalement disparu. Son phare, un trou noir supermassif qui consomme le gaz avoisinant, semble avoir été éteint. Désormais, la J1011 est une galaxie ordinaire.

Les observateurs, en utilisant le Sloan Digital Sky Survey (SDSS), un télescope de 2,5 mètres à Apache Point au Nouveau-Mexique, ont analysé que ce changement brusque s’est produit en quelques années après 2010. Ces dernières années, l’équipe a trouvé une douzaine d’autres Quasars qui avaient aussi éteint leur lumière de manière aussi soudaine ce qui leur a valu le nom de Quasars qui changent de look. On peut voir les changements à l’oeil nu et vous pouvez suivre la progression du processus selon Jessie Runnoe, chef de l’équipe à la Pennsylvania State University.

John Ruan, un autre membre de l’équipe, a déclaré pendant une réunion de l’American Astronomical Society qu’il pensait que ces changements nécessitaient des centaines de milliers d’années. Ruan et ses collègues proposent plusieurs explications sur cette extinction des feux. En premier lieu, un nuage de poussière a pu se placer sur le chemin pour bloquer l’observation. Mais cela aurait pris plus de temps que quelques années pour masquer une chose aussi gigantesque qu’un Quasar. En 2003, ils ont aussi pensé que la galaxie avait émis une lumière très brillante lorsqu’elle a avalé une étoile. Mais d’autres observations montrent que le Quasar était toujours brillant pendant plusieurs années après 2003. Et ils ont finalement conclu que le Quasar était à court de carburant.

Les trous noirs au coeur des Quasars possèdent des disques de gaz et de poussière qui orbitent tout autour. Et c’est la partie interne du disque qui s’est illuminé lorsqu’il a été avalé par le trou noir. J1011 a simplement consommé l’intégralité de son disque en laissant un signal qui ressemble à une galaxie normale. Si vous aspirez la partie interne du disque, alors tout s’éteint en quelques années selon Runnoe.

C’est un résultat intéressant. Il renforce l’idée que les Quasars sont des systèmes très variables au fil du temps selon Kevin Schawinski, astronome à la Swiss Federal Institute of Technology. Des observations récentes et de nouvelles théories suggèrent que les Quasars scintillent en quelques centaines de milliers d’années. Mais ces observations montrent que les Quasars peuvent changer de manière dramatique en quelques années. Mais l’équipe continue d’observer ces Quasars éteints, car il se pourrait que la partie interne du disque leur donne de nouveau du carburant pour qu’ils s’illuminent à nouveau.

 

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Jacqueline Charpentier

Ayant fait une formation en chimie, il est normal que je me sois retrouvée dans une entreprise d'emballage. Désormais, je publie sur des médias, des blogs et des magazines pour vulgariser l'actualité scientifique et celle de la santé.

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